The Shale Oil Threat

“We are starting to live in a world where getting more oil involves more energy, more effort and more expensive.” – Tad Patzek, President of the Department of Petroleum and Geosystems at the University of Texas.

You can’t get blood from a stone … can you?

Countries such as Venezuela, Saudi Arabia, Russia or Iran have the privilege of owning large quantities of easily extractable oil reserves, which means that the expenses that are used to obtain crude from their regions are not as high as in other parts of the world.

On the other hand, the US and Canada have been able to exploit their own resources with other more expensive extraction methods, a quest that turned into the origin of Shale Oil. This is a type of oil found in extracts that do not have sufficient permeability to be extracted with conventional methods. Through more expensive installations, it is possible to fracture layers of very deep soils that, with the help of chemicals, sand and water at high pressure, allow the hydrocarbons (in this case oil) trapped in the formations to flow to the surface.

The extraction of shale is not a method implanted in the 21st century, in fact, the first attempts go back to the beginning of the last century in the USA. The first fracture was recorded in 1947, and the first horizontal well was drilled in the 1930s, and from the 1950s both techniques grew by leaps and bounds. It was in the mid-1970s, at the initiative of the US Department of Energy and the Institute for Gas Research, that the fracturing had its commercial baptism when it was first applied to the extraction of shale gas. State participation was key so that, soon, the technique would be optimized and complemented with horizontal drilling.

The 9 countries with the most shale oil rigs in the world. Data from Thomson Reuters


Shale platforms in the US have been able to adapt dynamically to the constant changes in oil prices.

The number of active shale platforms remained in a dormant state for almost three decades, but it was not until early 2008 that the price of black gold surpassed $100/barrel, which, added to a scenario of cheap credit concessions, Encouraged the investment in shale plants.

The following chart describes the number of platforms that have operated over the last few years in the US, based on the market price of the WTI.


WTI price evolution and the number of active rigs in the US. Data from Thomson Reuters


In mid-2008, markets gave a clear bullish signal. The price of oil peaked at $135/barrel and after a few weeks fell again to levels of $36/barrel, due to the global financial crisis. Already in 2009, prices recovered again because of the Arab spring and did not fall until 2014, due to the following events:

  1. Excess supply at a time of weakening demand.
  2. OPEC decision to continue with the production increase.
  3. Decreased concerns about supply disruptions due to geopolitical causes.
  4. Appreciation of the US dollar.

The price level during those five years stimulated the investment of shale oil in the US, which meant an 800% increase in shale oil platforms in the US, from 200 to 1600 in the same period.

The fall in prices in 2014 pushed the restructuring of the sector in the US. However, the investment and the rhythm of production that they maintained during that period allowed them to reduce their import quotas, increasing their production rates.

Two years later, prices have not recovered, so OPEC and other world producers have decided to cut their respective daily production quotas to balance the excess supply that exists in the oil market. During this period of low prices, US producers have reinvented themselves by substantially lowering their operating costs, making them more profitable than ever in lower price environments .

It is evident that not all shale oil platforms take the same crude oil price reference as breakeven (we refer to this concept as the price index necessary for the expected profitability of a shale platform to cover the costs and investment objectives of the same). The average price needed to be competitive in the market is already around $50/barrel.

Breakeven point of some shale oil platforms in the US, Canada, Gulf of Mexico. Source: Wood Mackenzie

As we have already explained, at higher oil prices, more investment attracts the sector, and therefore the number of active shale platforms increases. On the other hand, under the scenario of a cheaper oil price, investment moves away from the sector, and active companies focus on making the most expensive extraction techniques profitable.

The following image shows how the breakeven of the shale plants in the USA has evolved, which has enabled them to operate in lower price environments, ensuring their profitability.

Accrued relative frequency of active shale oil platforms evolution vs WTI price. Magnus CMD.


In November 2016, some OPEC and non-OPEC countries agreed to cut production by a total of 1.8 million barrels per day for all of them during the first six months of 2017. This movement was aimed at stabilizing, during the First half of 2017, the level of supply and demand that had dragged the price of oil during 2016.

Shale has allowed the US to move from being the largest oil importer in the world to exporting 1.2 million barrels a day (more than some OPEC members such as Algeria, Ecuador or Qatar) because of the increase of its production, which has already surpassed 9 million barrels per day.

Breakeven point for some countries in the Middle East . Source: CNN Money International

It is clear that the US is benefiting from the current oil landscape. The IMF concluded in 2015, that Saudi Arabia needs values of $ 106 per barrel, in order to balance the country’s budgets. The pressure to contain the fall in oil prices led it to cut 150% of what was agreed in the November 2016 agreement, as some countries like Russia, 4 months later, seem not to stick to the established quotas.

The production-cut strategy that could have helped Saudi Arabia (top OPEC representative) has actually been a risky bet. The lack of commitment that some signatory countries are demonstrating has led OPEC to lose market share (1.1%) compared to August 2016, a situation that has not gone untapped by the US and Iran.

The OPEC agreement provides for a meeting on 25 May, which will discuss whether or not to continue with the cut-off agreement and with what production quotas. Speculation of the moment and possible execution of an extension of the agreement (if any) could trigger crude prices again, allowing the US to attract more investment and raise its production quota again if necessary.

On the other hand, if this agreement were not to be extended and return to the previous production quotas , it would lead to market collapse, forcing shale platforms in the US to adapt to the new price scenario.

Adrian Gil | Energy Consultant

La Amenaza del Shale Oil


Países como Venezuela, Arabia Saudí, Rusia o Irán tienen el privilegio de poseer grandes cantidades de reservas de petróleo de fácil extracción, lo que repercute en que los gastos que se emplea para obtener crudo de sus regiones no sea tan elevado como en otras partes del mundo.

Por otro lado, EEUU y Canadá han sabido explotar sus propios recursos con otros métodos de extracción más costosos, una búsqueda que se convirtió en el origen del Shale Oil. Éste es un tipo de petróleo que se encuentra en extractos que no disponen de la suficiente permeabilidad como para ser extraído con los métodos convencionales. A través de instalaciones más costosas se consigue fracturar capas de tierras muy profundas que, con la ayuda de productos químicos, arena y agua a alta presión, permiten que los hidrocarburos (en este caso petróleo) atrapados en la formación fluyan hasta la superficie.

La extracción de shale no es un método implantado en el siglo XXI, en realidad, las primeras tentativas se remontan a comienzos del siglo pasado en EEUU. El registro de la primera fractura fue en 1947, y el primer pozo horizontal fue perforado en la década de los treinta, y a partir de los años 50 ambas técnicas crecieron a pasos agigantados. Fue a mediados de los 70, por iniciativa del Departamento de Energía y el Instituto para la Investigación del Gas estadounidenses, que la fracturación tuvo su bautismo comercial al aplicarse por primera vez a la extracción de shale gas. La participación estatal fue clave para que, al poco tiempo, la técnica se optimizara y complementara con la perforación horizontal.

The 9 countries with the most shale oil rigs in the world. Data from Thomson Reuters


Las plataformas de shale en EEUU han sabido adaptarse con dinamismo a las constantes variaciones de precios del crudo.

El número de plataformas de shale activas se mantuvieron en un estado latente durante casi tres décadas, pero no fue hasta principios de 2008, donde el precio del oro negro pasó los 100$/barril, lo que, añadido de un escenario de concesiones crediticias baratas, incentivó a la inversión en plantas de shale.

El siguiente gráfico describe el número de plataformas que ha tenido operativas a lo largo de los últimos años EEUU, en función del precio de mercado del WTI.

WTI price evolution and the number of active rigs in the US. Data from Thomson Reuters


A mediados de 2008, el mercado dio una clara señal alcista. El precio del petróleo alcanzó máximos de 135$/barril y al cabo de unas semanas cayó de nuevo a niveles de 36$/barril, derivado de la crisis financiera global. Ya en 2009, el precio del mismo volvió a recuperarse con motivo de los efectos de la primavera árabe y no cayó hasta 2014, debido a los siguientes sucesos:

  1. El exceso de oferta en un momento de debilitamiento de la demanda.
  2. Decisión de la OPEP de seguir con la escalada de cuota de producción.
  3. Disminución de las preocupaciones en torno a las interrupciones de suministro por causas geopolíticas.
  4. Apreciación del dólar estadounidense.

El nivel de precios durante esos cinco años, incentivó la inversión de shale oil en EEUU, lo que supuso un incremento de un 800% de las plataformas de shale oil en EEUU, pasando de 200 a 1600 en ese mismo periodo.

La caída de los precios en 2014 empujó la reestructuración del sector en EEUU. Ahora bien, la inversión y el ritmo de producción que mantuvieron durante ese periodo, le permitió reducir sus cuotas de importación, aumentando sus índices de producción.

Dos años más tarde, los precios no se han recuperado, por lo que la OPEP y otros productores mundiales, decidieron hacer recortes en sus respectivas cuotas de producción diaria para equilibrar el exceso de oferta que existe en el mercado del petróleo.

Durante este periodo de precios bajos, los productores estadounidenses han sabido reinventarse bajando sustancialmente sus costes operativos, haciéndolos más rentables en entornos de precios más bajos que anteriormente.

Es evidente que no todas las plataformas de shale oil toman la misma referencia de precios del crudo como breakeven (nos referimos a este concepto como el índice de precios necesario para que la rentabilidad esperada de una plataforma de shale cubra los costes y objetivos de inversión de la misma). El precio medio necesario para ser competitivo en el mercado se sitúa ya alrededor de los 50$/barril.

Breakeven point of some shale oil platforms in the US, Canada, Gulf of Mexico. Source: Wood Mackenzie

Tal y como ya hemos expuesto, a mayor precio del petróleo, mayor inversión atrae el sector, y como consecuencia aumenta el número de plataformas de shale activas. Por otro lado, bajo el escenario de un precio del crudo más barato, la inversión se aleja del sector, y las empresas activas se focalizan en hacer rentables las técnicas de extracción más costosas.

Con la siguiente imagen se observa cómo ha evolucionado el breakeven de las plantas de shale en EEUU, lo que ha permitido a las mismas operar en entornos de precios más bajos asegurando su rentabilidad.

Accrued relative frequency of active shale oil platforms evolution vs WTI price. Magnus CMD.



En noviembre de 2016, algunos países de la OPEP y no-OPEP acordaron recortar su producción por un total de 1,8 millones de barriles diarios entre todos ellos, durante los seis primeros meses del 2017. Este movimiento tenía como objetivo estabilizar, durante el primer semestre de 2017, el nivel de oferta y demanda que había arrastrado el precio del crudo durante el 2016.

El shale ha permitido a EEUU pasar de ser, el mayor importador de petróleo en el mundo, a poder exportar 1,2 millones de barriles al día (más que algunos miembros de la OPEP, como Argelia, Ecuador o Catar), debido al incremento de su producción, que ha sobrepasado ya los 9 millones de barriles al día.

CNN Money. Breakeven point for some producers of the Middle East.

Breakeven point for some countries in the Middle East . Source: CNN Money International

Es evidente que EEUU se está beneficiando del panorama que el petróleo vive actualmente. El FMI concluyó en 2015, que Arabia Saudí necesita valores de 106$ por barril, por tal de equilibrar los presupuestos del país. La presión por contener la caída de precios del crudo, le llevó a estar en niveles de recorte del 150% de lo comprometido en el acuerdo de noviembre de 2016, ya que algunos países como Rusia, después de cuatro meses, parecen no ceñirse todavía a las cuotas comprometidas.

La estrategia de recorte que podía haber beneficiado Arabia Saudí (máximo representante de la OPEP), en realidad ha sido una apuesta arriesgada. La falta de compromiso que algunos países firmantes están demostrando, ha llevado a la OPEP a perder cuota de mercado (1,1%) con respecto a agosto de 2016, situación que no ha desaprovechado EEUU, ni Irán.

El acuerdo de la OPEP contempla una reunión el próximo 25 de mayo, en la que se debe debatir si seguir o no con el pacto de recorte y con qué cuotas de producción. La especulación del momento y la posible ejecución de una extensión del acuerdo (si lo hubiese) podría disparar de nuevo los precios del crudo, lo que permitiría a EEUU atraer más inversión y elevar de nuevo su cuota de producción si fuese necesario.

Por otro lado, en caso no extenderse dicho acuerdo y volver a las cuotas de producción anteriores al mismo, llevaría al hundimiento del mercado, forzando a las plataformas de shale en EEUU adaptarse al nuevo escenario de precios.

Adrian Gil | Energy Consultant


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