Gazprom & the love-hatred story of Europe and Russia

This last winter, temperatures were extremely low (hitting records in several countries) throughout the European continent. As a consequence, demand for natural gas soared in countries that found difficulties to satisfy its consumers.

It is  a fact the European Union relies on non-member countries for its supply of this commodity. According to the latest available data and historical trajectoire, Europe imports more than half its energy consumption and in terms of gas, close to a 70% (source: BP Statistical Review 2016).On top of all this, there are 18 members of the Union with an energy dependence ratio above 90%.

In the chart it is plenty to see how the 28 members’ energy dependence ratio follows a clear upward

In a recent report, the International Energy Agency warned that such imports may ascend to 80% levels by 2030. Besides, primary gas production in Europe is declining (there are estimates of a decline close to a 25% between 2015 and 2025 according to ENTSOG), being the main producers The Netherlands and The United Kingdom (which is already a market with is limitations due to its isolation from Europe).

Monthly EU gas production :Reuters.

Exposed data are clear evidence of the alarmingly growing dependence of Europe for gas supply. Before this situation, common sense makes us think on diversifying the supply sources to diminish risks facing geopolitical conflicts or events of force majeure. ¿ But does that needed diversification really exist?


In 2014, 69.1% of European gas imports came from Russia and Norway. In 2016, the figure increases up to 76% (45% Russia and 31% Norway).

The state-owned company Gazprom had a total output of 419 bm3   with capacity to generate another 150. Out of this amount, it supplied some 158.6 bm3  (Δ12%) to the 28 countries in the Union (which has seen its Russian gas demand increased by a 23%, in part due to the efforts to transition to cleaner sources than coal) and close to 220 bm3  domestically. Let us see some of the imports by country (Source: Reuters):

  • United Kingdom: 17.8 bm3 (Δ60%)
  • France: 11.5 bm3 (Δ18%)
  • Poland: 11.1 bm3 (Δ24%)
  • Austria: 6.1 bm3 (Δ38%)
  • Netherlands: 4.2 bm3 (Δ77%)
  • Denmark: 1.7 bm3 (Δ156%)
  • Germany: 49.8 bm3 (Δ10%)

It is worth noticing that russian gas supply provisions mainly the East of Europe, and in a lesser degree to the North-West (except Germany, that relies in such to meet 43% of its consumption), as those are market with prompt access logistically.

Concerning Spain, 55% of its gas demand is covered from Algeria via pipeline and part of LNG, and a 10% from Qatar. For another example, France has got the most diversified gas supply in Europe, dividing it in Norway, Netherlands, Russia and other via LNG (Algeria, Qatar, Libia…).

Russian supply routes 

 Geographical distribution of russian gas pipelines to Europe :

It is worth reviewing briefly the routes that Gazprom uses to penetrate in the European markets and spread its reach to new ones. Let us see in detail  the most important pipelines supplying the Union, and the main projects in which the gas giant is currently investing in.

Nord-Stream: This pipeline is one of the main means of transport for gas to Europe of Gazprom, crossin the Baltic Sea directly to Germany. Last January the 4th it reached a record supply of 165 m. m3 . Its initial designed capacity increased in a 10% last year. Gas traffic was intensified after the European Comission allowed Gazprom to use 90% of Opal pipeline (which connects the German grid with Nord-Stream).

Now, part of the gas crossing Ukraine (Urengoy pipeline) is re-directed to Nord-Stream, as it involves cheaper fees of transit. Nonetheless, at the beginning of February Gazprom announced its intentions to decrease exports in this pipeline by a 5%, which is likely to add bullish pressure  on prices.

Nord-Stream 2: Still in development (with several companies as partners, its cost amounts a 9.9 billion €), it will be a parallel pipeline to Nord-Stream in order to duplicate its capacity of supply. Counting with two streams of 27.5 bm3 yearly. In addition, from Gazprom they claim it could also offer supply to the United Kingdom through the BBL connection in the Netherlands.

On the other side, it represents a real alternative to by-pass Ukraine, country that does not purchase russian gas since 2015. There is an on-going geopolitical conflict since the annexation of Crimea in 2014 by Moscow, as well as an issue of non-payment for a “take or pay” clause between Naftogas and Gazprom.

Urengoy-Pomary-Uzhgorod: With 100bm3 yearly, it is the largest route of supply to Europe. It passes through Ukraine reaching Slovakia, where then it has a branch towards the Czech Republic, which in turn uses its grid to provide supply to further European destinations.

Yamal-Europe : This controversial pipeline goes through Belarus and Poland, countries with which Russia has had their differences recently. It provides  33 gas bm3 yearly.

Poland is studying the possibility to not extend the current gas transit deal with Gazprom, expiring in 2022. If they do not reach an agreement, European supply could be compromised and impact negatively to Germany , according to Gazprom statements.

Turkstream-Southstream (complementing Bluestream 16 bm):  In development as well (with an initial investment of 7 billion €), it will cross the Black Sea, and divide into two streams: One aiming to Turkish consumers, and the other oriented to the southern Europe (on the border with Greece). Both will count 15.75 gas bm3 yearly)

The strategy

Russia is making chess moves,and with great logistic manouevres it is managing to make its supply available for the whole Europe. This year, Russia covered 2/3 of the European increase in gas imports, expanding hence its market share.

The country disposes of the greatest natural gas reserves in the planet, even though the commercial license for Gazprom is limited to 5.000 billion cubic meters. That being said, it seems undeniable to me that this limit could be flexible, as the market share gains in Europe add up.

However, if we review the yearly evolution of Gazprom’s net profits, we see declining variations, which means they care further for market share rather than pricing levels. Taking a look at their shares’ yearly evolution, it is clear the falling gas prices situation is translating into a loss in value:

Gazprom yearly shares evolution. Bloomberg

In spite of that, Russian gas remains the most competitive ($165-$170/1,000 cu m), making the rest of alternatives turn into higher costs. We can take as an example the NYMEX gas prices, (around 114-121$/1.000 m3). But then we add regasification costs, transport and others so the final price drives up.

Nevertheless, when Russian gas forward contracts begin to collect the post-OPEC meeting spikes in crude-oil prices, it is likely some European hubs might offer more competitive prices. In this scenario, demand for Russian gas would fall slightly. But the streams would remain ready to supply any increase in demand that may move prices upwards again.

It is worth remembering there currently exists a mutual dependence. In the same way Europe needs Russian gas, Russia is in need of the monetary cashflows coming from Europe to cover part of its State budget (highly reliant on commodities exports). Europe is the most lucrative market for Gazprom, seeing how its domestical sales declined by 7% (in terms of volume) and 19% in CIS countries. It is hence an evidence the importance of Europe as a customer for Gazprom (which in part transfers some leverage power to the Union), as for now, Russia has not many alternatives to drive its exports.

Therefore, Russia cannot employ this scenario as an economic or energy weapon taking it to the edge (cutting supplies), as it would mean the loss of its greatest customer, which would in turn impact heavily on their economy. What they could do at most, is trying to use the situation as a pressure element. The key of the matter depends on how long this dependence of Russian exports with Europe will last.

The Union may try to look for alternatives. Whether it is through an increase in liquefaction capacity, and adding more LNG share (coming from the US, Watar, Norway, Algeria…). However, the greatest part of cargos are parting ways to Asia and other premium markets, so LNG flows to Europe will not be significant enough to cast a shadow over Russian supplies. Besides,  in the view to find alternatives in markets like MIBGAS (Iberian Peninsula), which counts on 7 regasification plants, there are other obstacles in the way : Germany prefers Gazprom’s gas, and France does not seem convinced to build the necessary interconnection capacity with Spain for this to happen (see MidCat Project).

Javier Palazón Nadal | Energy Consultant

Gazprom y la relación amor-odio de Europa y Rusia

Este último invierno, las temperaturas sufridas a lo largo y ancho del continente europeo han sido notablemente bajas. Como consecuencia, la demanda de gas natural se ha disparado en varios países llegando a puntas máximas y creando dificultades para satisfacer las necesidades de sus consumidores.

Y es que es un hecho que la Unión Europea depende de países no-miembros para su abastecimiento de esta materia prima. Según los últimos datos disponibles y la trayectoria histórica, Europa importa más de la mitad de la energía que consume y en el caso del gas, hasta un 70% (fuente: BP Statistical Review 2016). A todo esto, añadir que 18 miembros de la unión tienen una ratio de dependencia energética superior al 90%.

En el gráfico se puede apreciar cómo la ratio de dependencia energética de los 28 miembros sigue una tendencia creciente

En un informe reciente, la International Energy Agency avisaba de que dichas importaciones podrían ascender a niveles del 80% hacia 2030. Además, la producción primaria de gas en Europa es decreciente (se estima un decremento del 25% entre 2015 y 2025. (f: ENTSOG), siendo los principales productores Holanda y el Reino Unido (que es ya de por sí un mercado limitado por su aislamiento con Europa).

Producción de gas mensual EU :Reuters.

Los datos expuestos son clara evidencia de la alarmante dependencia de Europa para el suministro de gas. Ante esta situación, el sentido común llama a diversificar las fuentes de suministro para reducir el riesgo ante conflictos geopolíticos o causas de fuerza mayor. ¿Pero existe realmente esa diversificación necesaria?


En 2014, el 69.1% de importaciones de gas a Europa provinieron de Rusia y Noruega. En 2016, la cifra aumenta hasta el 76% (45% Rusia y 31% Noruega).

La compañía estatal Gazprom generó un total de 419 bm3 de gas en 2016, con capacidad de generar otros 150 bm3. De dicha cantidad, suministró alrededor de 158.6 bm3  (Δ12%) a los 28 países de la Unión (que ha visto su demanda de gas ruso incrementada en un 23%, en parte por los esfuerzos de desmarcarse del carbón) y cerca de 220 bm3 nivel doméstico. Veamos algunas de las importaciones por países (fuente:Reuters):

  • Reino Unido: 17.8 bm3 (Δ60%)
  • Francia: 11.5 bm3 (Δ18%)
  • Polonia: 11.1 bm3 (Δ24%)
  • Austria: 6.1 bm3 (Δ38%)
  • Holanda: 4.2 bm3 (Δ77%)
  • Dinamarca: 1.7 bm3 (Δ156%)
  • Alemania: 49.8 bm3 (Δ10%)

Cabe destacar que el suministro de gas ruso abastece principalmente al Este de Europa, y en menor grado a la parte Occidental (exceptuando a Alemania, que depende del mismo para un 43% de su consumo), dado que son los mercados con un acceso más inmediato.

En cuanto a España ve el 55% de su demanda cubierta desde Argelia por tubería y parte de GNL, y un 10% desde Qatar. Otro ejemplo lo vemos en Francia, que dispone de la fuente de suministro de gas más diversificada de Europa, dividiéndose en envíos desde Noruega, Holanda, Rusia y otros vía GNL (Argelia, Qatar, Libia…).

Las vías de suministro ruso 

 Distribución geográfica de las vías de gas ruso a Europa:

Vale la pena analizar brevemente las vías que emplea Gazprom para penetrar en los mercados europeos y expandir su alcance a nuevos mercados. Repasaremos los pipelines más relevantes que abastecen a la Unión, y los proyectos en los que está invirtiendo el gigante del gas:

Nord-Stream: Esta tubería es uno de los principales medios de exportación de gas a Europa, atraviesa el Mar Báltico directamente a Alemania. Alcanzó un récord de suministro de 165 millones m3 el pasado 4 de enero. Su capacidad inicial se ha incrementado en un 10%. El tránsito de gas se intensificó después de que la Comisión Europea permitiera a Gazprom emplear el 90% de la tubería Opal (que conecta el grid europeo con Nord-Stream).

Ahora se desvía parte del gas que pasaba por Ucrania (Yamal) a esta línea de suministro, dado que las fees de tránsito son más baratas. Sin embargo, a principios de Febrero Gazprom anunció la intención de reducir exportaciones en un 5%, lo que sin duda presionará los precios al alza.

Nord-Stream 2: Todavía en desarrollo (con varias compañías como partners, su coste oscila entorno a los 9.9 billones €), será una tubería paralela a Nord-Stream para duplicar su capacidad de suministro. Contará con dos enlaces de 27.5 bm3 anuales. Además, desde Gazprom confirman que podría abastecer al Reino Unido a través de la conexión BBL de Holanda.

Por otro lado, supone una alternativa para el by-pass a Ucrania, que no compra gas ruso desde 2015 . Existe un conflicto geopolítico desde la anexión de la P. de Crimea en 2014 por parte de Moscú, y un problema de impago por parte de Naftogas a Gazprom por cláusula Take-or-pay).

Urengoy-Pomary-Uzhgorod: Es la mayor ruta de transporte de gas ruso, con capacidad para 100 bm3  anuales. Atraviesa Ucrania llegando hasta Eslovaquia, donde el gasoducto se divide y se redirige a la República Checa.

Yamal-Europe : Esta polémica tubería atraviesa Bielorrusia y Polonia, con los que Rusia ha mantenido discrepancias comerciales en los últimos años. Proporciona 33 bm3 anuales de gas.

Polonia se está planteando no prolongar el acuerdo de transito de gas con Gazprom, que expira en 2022. Si no se llegase a un acuerdo, el suministro a Europa por parte de esta vía podría peligrar y afectar notablemente a Alemania, entre otros.

Turkstream-Southstream (complementing Bluestream 16 bm): También en desarrollo (con una inversión de 7 billones €) cruzará el Mar Negro, y dispondrá de dos enlaces: uno destinado a los consumidores de Turquía, y otro orientado al sur de Europa. Ambos contarán con 15.75 bm3 anuales)

La estrategia

Rusia está moviendo ficha, y con grandes maniobras de logística se las está ingeniando para que prácticamente la totalidad de Europa pueda recibir su suministro. Este año Rusia ha cubierto 2/3 del incremento EU de importaciones de gas, ampliando así su market share.

El país dispone de las mayores reservas del planeta de gas natural, aunque la licencia comercial para Gazprom está limitada actualmente a 5.000 billones de m3. No me cabe duda de que, si existe la posibilidad real de incrementar el market share en Europa, esas licencias se ampliarán desde el Kremlin.

No obstante, si revisamos la evolución del balance de Gazprom de los últimos años, vemos variaciones decrecientes, lo que indica que dan prioridad a la cuota de mercado por encima del nivel de precios. Al echar un vistazo a la evolución de su cotización bursátil (ver N4), se aprecia claramente la situación delicada que atraviesa la compañía.

Gazprom yearly shares evolution. Bloomberg

Además, el precio del gas ruso sigue siendo el más competitivo ($165-$170/1,000 cu m), haciendo que otras alternativas supongan un sobrecoste. Tomemos por ejemplo los precios de gas NYMEX, (que están alrededor de 114-121$/1.000 m3). Pero cuando le añadimos costes de regasificación, transporte y demás el precio se encarece significativamente.

Sin embargo, cuando los contratos forward de gas ruso empiecen a recoger los repuntes alcistas del crudo tras los acuerdos de la OPEP, es posible que algunos hubs europeos ofrezcan precios más competitivos, y ahí la demanda de gas ruso podría reducirse. Pero las vías de acceso seguirán estando presentes, para cubrir cualquier incremento en la demanda con un precio competitivo y fiabilidad.

Cabe recordar que existe una dependencia mutua, dado que de la misma manera en que Europa requiere del gas ruso, Rusia requiere de los flujos monetarios europeos para cubrir parte de su presupuesto estatal. Europa es para Gazprom su mercado más lucrativo, dado que a nivel doméstico sus ventas decrecieron un 7% (volumen) y en los países anteriormente miembros de la URSS un 19%. Es por tanto evidente la importancia de Europa como cliente de Gazprom, (hecho que otorga de misma forma cierto poder de negociación a la Unión ) , dado que Rusia no tiene muchas más alternativas de exportación, por ahora.

Rusia no puede utilizar esta coyuntura como arma económica llevándolo al extremo, dado que significaría perder un cliente muy importante y sin duda su economía se resentiría. Como mucho, puede emplearse de manera limitada y estratégica como elemento de presión. La clave reside en lo que pueda durar esa dependencia de Rusia sobre los ingresos que recibe de Europa.

La Unión puede tratar de buscar alternativas. A través de un incremento en capacidad de licuefacción, tratará de incrementar el share de GNL como alternativa de suministro (Estados Unidos, Qatar, Noruega, Argelia en el sur…). Sin embargo, la mayoría de envíos GNL se están desviando a mercados más rentables (premium), por lo que los flujos de GNL a Europa serán por ahora mucho menores que los del gas ruso. Además, ante la esperanza de hacer de mercados como el MIBGAS la gran alternativa al suministro de gas Europeo (contando con 7 regasificadoras) , se oponen los obstáculos de que por ahora Alemania prefiere el gas ruso y a Francia, no parece interesarle mejorar la interconexión con la península (ver: midcat project).

Javier Palazón Nadal | Energy Consultant


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