The Uncertain Future of Spanish Coal

We closed 2015 in a year in which coal was a major player in Spain’s power generation, amounting for the 20.3% of the energy produced in the Peninsula (closely following nuclear power at 21.9%).

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Evolution of coal in the Spanish energy mix. Source: El País.

The reason for the importance of coal during this period was the fall in wind production (5.7% compared to the previous year) and the collapse of hydro generation (more than 28% compared to 2014). But the gap left by hydraulic generation could have been covered by another technology with enough capacity to do so: the combined cycle fuelled with natural gas that emits less than half of greenhouse gases when producing electricity.

However, it was not. The increase in the use of coal in Spain in 2015 coincided with the end of the incentives that the State granted to the thermal power plants to burn national coal and thus support Spanish mining. A conjuncture taken advantage of by the electric companies to maximize their facilities.

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Evolution of API2 coal in $/ton. Source: Own-elaboration via M·Tech

The pricing environment of international markets helped to promote its consumption. The entrance of American shale gas increased the exports of its coal to the European continent, accentuated by the slowing of the consumption of this fuel by the Asian markets.

On the other hand, a greater generation of power with coal supposes an increase in the emissions of greenhouse gases by our generation mix. This effect is contrary to the objectives established at international level to contain the environmental impact of the activity in our country. However, our energy policy is to comply with the Kyoto protocols and respect the agreements of COP 21 (Paris) to maintain the global temperature through commitments to emit less greenhouse gases.

Spain committed to limit its emissions increase to a maximum of 15% in relation to 1990 levels. But it is the member country that has the least chances of complying with the agreement. The increase of its emissions in relation to 1990 during the last years has been constant:

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Progression of emissions in Spain over the years: Own-elaboration.

The economic boom at the beginning of the 20th century and a reactivation of electricity generation through coal, led us to surpass that ceiling in 2007 by almost 50%. As of 2008, two clear factors such as the deep financial crisis of 2008 and the purchase of almost 800 million euros in emission rights caused a correction of the trend towards the actual fulfilment of the objectives.

The Executive Plan of the current President, Mariano Rajoy, does not establish a clear predisposition to give that fossil fuel up. For the moment, it has been the market itself that has encouraged its consumption through the mechanisms of competitiveness compared to other sources of generation cleaner.

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Likewise, there is already a clear horizon regarding the exploitation of indigenous coal. As stipulated in the “Action Framework for coal mining and mining basins in the period 2013-2018”, a maximum period is established until December 31, 2018 so that all those units of coal production That are not competitive without receiving aid are closed.

The fulfilment of this agreement has been a debate of the different governments for the clear implications that it has for the society. What was a catalyst of the Industrial Revolution in Spain has posed a threat to climate change and the need to redefine its gap in the mix against new sources of electricity generation. The reconversion of the mining sector of Spain still does not give a satisfactory solution to the almost 3,000 miners who still live in this sector.

For the above, the future of coal is still in the air. In short:

  • For now, the mining sector is dependent on the State, receiving more than 25 million euros to cover losses caused by its production (subsidies, which will end in 2018).
  • It continues to be a highly competitive source of electricity and ready to cover the thermal gap that will be provided by renewable generation.
  • It is the largest source of polluting energy on the planet. However, investment in research and development is paying off and plants are being developed with CO2 recovery. The new US energy plan establishes the launch of new, more efficient plants. The capture and confinement of CO2 seems to be the solution to the problem, but there are still less problematic alternatives.
  • National coal provides acquisition prices above international prices, so it is more beneficial to import than to acquire our raw material. This will mean the disappearance of mining in Spain, but certainly not the generation of electricity through coal burning.

It seems logical to point out, for all the reasons described, that a deep debate about the Spanish electricity system is necessary, considering the different sources of generation, the CO2 emissions we can commit to, what will be the efforts to contain the growth of The demand, etc.

In any case, it will be necessary to have coal as a source of generation, both for security of electrical supply in a wide scheme of environmental conditions, and to support the non-programmable operation of renewable energy. The issue is to set a range of power needed to ensure the stability of the network, as well as another predictable annual operation, to minimize CO2 emissions as much as possible.

What remains clear is that coal will continue to play a major role in the world of energy, probably supported by large investments in research and mitigation of its footprint.

Adrian Gil | Energy Consultant


Script en Español 

El Futuro Incierto del Carbón Español

Cerramos el 2015 en un año en que el carbón cosechó un gran protagonismo en la generación eléctrica en España, llegando al 20,3% de la energía producida en  la Península (sólo por detrás de la energía nuclear, 21,9%).

El motivo del protagonismo del carbón durante ese período fue la caída de la producción eólica (5,7% respecto al año anterior) y el desplome de la generación hidráulica (más de un 28% respecto al 2014). Pero el hueco dejado por la generación hidráulica podría haber sido cubierto por otra tecnología con capacidad suficiente para hacerlo: el ciclo combinado alimentado con gas natural que emite menos de la mitad de gases de efecto invernadero a la hora de producir electricidad.

Sin embargo, no fue así. El incremento en el uso del carbón en España en 2015 coincidió con el fin de los incentivos que el Estado otorgaba a las centrales térmicas para que quemaran carbón nacional y apoyaran así a la minería española. Coyuntura aprovechada por las compañías eléctricas para rentabilizar al máximo sus instalaciones.

El entorno de precios de los mercados internacionales ayudó a promover su consumo. La entrada de shale gas americano supuso el aumento de las exportaciones de su carbón hacia el continente europeo, acentuado por la ralentización del consumo de este combustible por parte de los mercados asiáticos.

Como contrapartida, una mayor generación de energía eléctrica con carbón supone un aumento en las emisiones de gases de efecto invernadero por parte de nuestro mix de generación. Dicho efecto va en contra de los objetivos establecidos a nivel internacional para contener el impacto ambiental de la actividad en nuestro país.

Sin embargo, nuestra política energética pasa por cumplir con los protocolos de Kyoto y respetar los acuerdos de la COP 21 (Paris) para mantener la temperatura mundial a través de los compromisos de emitir menos gases de efecto invernadero.

España se comprometió a limitar el aumento de sus emisiones un máximo del 15 % en relación a los niveles de 1990. Pero es el país miembro que menos posibilidades tiene de cumplir lo pactado. El incremento de sus emisiones en relación a 1990 durante los últimos años ha sido constante:

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Progresión de emisiones de España: elaboración propia.

El auge económico a inicios del siglo XX y una reactivación de la generación eléctrica a través del carbón, nos llevaron a superar en 2007 dicho marco en casi un 50%. A partir del 2008, dos claros factores como la profunda crisis financiera del 2008 y, la compra de casi 800 millones de euros en derechos de emisión hizo que se corrigiera la tendencia hacia el cumplimiento real de los objetivos.

El plan Ejecutivo del actual Presidente, Mariano Rajoy, no establece una clara predisposición a renunciar a dicho combustible fósil. Por el momento ha sido el propio mercado el que ha incentivado su consumo a través de los mecanismos de competitividad respecto a otras fuentes de generación más limpias.

Así mismo, ya hay un horizonte claro en lo relativo a la explotación del carbón autóctono. Tal y como se estipula en el “Marco de Actuación para la minería del carbón y las cuencas mineras en el periodo 2013-2018”, se establece un periodo máximo de hasta el 31 de diciembre de 2018 para que todas aquellas unidades de producción de carbón que no resulten competitivas sin recibir ayudas se cierren.

El cumplimiento de dicho acuerdo ha sido debate de los diferentes Gobiernos por las claras implicaciones que tiene a nivel social. Lo que fue un catalizador de la Revolución Industrial en España ha supuesto una amenaza para el cambio climático y la necesidad de redefinir su hueco en el mix contra nuevas fuentes de generación eléctrica. La reconversión del sector minero de España sigue sin dar una solución satisfactoria a los casi 3.000 mineros que todavía viven de este sector.

Por lo anteriormente expuesto, el futuro del carbón sigue todavía en el aire. En resumidas cuentas:

  • Por el momento, el sector minero es dependiente del Estado, recibiendo más de 25 millones de euros por tal de cubrir pérdidas que origina su producción (subvenciones, que finalizarán en 2018).
  • Sigue siendo una fuente de generación eléctrica altamente competitiva y lista para cubrir el hueco térmico que va a ir proporcionando la generación renovable.
  • Es la mayor fuente de energía contaminante en el planeta. Sin embargo, la inversión en investigación y desarrollo está dando sus frutos y se están desarrollando plantas con recuperación de CO2. El nuevo plan energético de EEUU establece la puesta en marcha de nuevas plantas más eficientes. La captura y confinamiento del CO2 parece ser la solución al problema, pero sigue habiendo alternativas menos problemáticas.
  • El carbón nacional proporciona precios de adquisición por encima de los precios internacionales, por lo que resulta más beneficioso importar que adquirir nuestra materia prima. Ello supondrá la desaparición de la minería en España, pero seguramente no la generación eléctrica a través de quema de carbón.

Parece lógico apuntar, por todas las razones descritas, que es preciso un profundo debate sobre el sistema eléctrico español, considerando las distintas fuentes de generación, las emisiones de CO2 a que nos podemos comprometer, cuáles serán los esfuerzos a realizar para contener el crecimiento de la demanda, etc.

En cualquier caso, será preciso contar con el carbón como fuente de generación, tanto por seguridad de suministro eléctrico en un amplio esquema de condiciones de entorno, como para soportar el funcionamiento no programable de las energías renovables. La cuestión es fijar un rango de potencia necesario para garantizar la estabilidad de la red, así como otro de operación anual previsible, para minimizar en lo posible las emisiones de CO2.

Lo que está claro es que el carbón seguirá teniendo un gran protagonismo en el mundo de la energía, seguramente soportado por grandes inversiones en investigación y mitigación de su huella.

Adrian Gil | Energy Consultant

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