4 ways a “Hard Brexit” could impact the UK Energy Markets

  1. Energy Regultation
  2. Gas & Power
  3. Scotland
  4. The Pound
  5. Spanish Version of this post

Since Theresa May became the new British Prime Minister last July, she has been determined to deliver Brexit by the end of March 2017. However, High Court recently ruled that Article 50 (a formal exit clause  for countries to leave the EU) process cannot be triggered without the approval of the Parliament, which was a huge setback for May’s plans and poured more uncertainty to the process outcome. Whether that is just a mere delay for the Brexit to take place or the beginning of the process’ reversion, we will see in December (waiting for an expedited appeal by the Supreme Court).

For now, all we can do is try to depict a hypothetic scenario where Article 50 is finally triggered and how this event could affect the Energy Markets in the Kingdom, since its energy system is heavily influenced by the EU energy policies.

Energy Regulation

It is true that Brussels’ institutions have little to say in the price of commodities such as oil, coal, gas (and derivatives) and power. It is the international markets, supply & demand and other external factors that determine their pricing levels.

Nevertheless, in terms of energy-related activities and regulation, there are several variables that could ,slightly or heavily , be affected by the consequences of accomplishing Brexit’s final stage and officially implementing the Article 50 .

It is important to notice how the UK’s Government has always promoted liberalization and constant development of a cross-border energy market. Withdrawal from the European institutions would not necessarily mean a total interruption of the interconnectivity with continental Europe and co-operation with the European Internal Energy Market in commercial terms. It all comes down to whether the UK would participate in the proposed Energy Union or not. To this, there are several analysts who defend that Norway (a currently non-EU member country) manages to successfully do business with other member states of the Union, precisely with the UK where its exports amounted to $23 billion last year (a 22% of its overall exports). From the UK perspective, they expect to keep friendly commercial relations doing without the European institutions.

It also remains unknown whether the UK will remain part of the European Economic Area. When a country is in the EEA, there is an agreement to abide by all the regulations in the single market, which will give full access to that market in return. Financial passports and European freedom movement would be included though, and that is likely to complicate the negotiations. Nations such as Norway, Switzerland and Iceland are part of the EEA (as well as the European Free Trade Association).

This is important, because the EU state aid rules would continue to be implemented to energy infrastructure in the UK if it eventually remains part of the EEA. If such rules were not to be applied, the UK would gain flexibility and freedom to allocate funds to energy projects (always under World Trade Organization subsidy regulations). Third Energy Package principles (a legislative package aiming to liberalize EU electricity and gas markets) would continue to be incorporated into UK law, although a series of EU laws on competition policy and state aid mentioned above would have to be accepted.

Regarding Climate Change targets, these would not be highly affected by the total implementation of Brexit. Even when getting rid of EU climate goals, UK would still be bound to the Climate Change Act of 2008, which commits the UK to cut carbon emissions by 80%( based on their 1990 emission levels) by 2050, as well as setting every 5 years an amount for the net UK carbon account (the “carbon budget”).

To this, we must add the United Nations Framework Convention on Climate Change (UNFCCC) and the latest Paris Agreement (COP21), that will formally come into force next month, legally binding countries that have ratified the deal to act on the pledges made last year.

After abolishing the Department of Energy and Climate Change when she took office, Mrs. May said in September that Britain would ratify the Paris climate agreements by the end of the year and continue to “play our part in the international effort against climate change”. This makes us think that the UK will follow with its commitment and leading role on climate change efforts.

It must also be noticed that UK participation in EU ETS would not be possible unless an EEA & EFTA model was adopted. Other arrangements would need to take place instead. This could severely affect the functioning of the EU ETS, as losing key players from the UK in this market could mean a significant impact.

Gas & Power

As a net importer (due to a decline in indigenous production and a higher demand), the UK must pay close attention to the evolution of bilateral deals to secure commodities imports/exports from/to the Union. EU regulatory framework would have to be replaced with bilateral negotiated arrangements in the case of a “hard Brexit”. Looking at the Transmission System above, UK oil and gas imports rely mainly on connections to Norway (61%, and EFTA member), The Netherlands and Belgium via pipeline (aside from shipped LNG tankers coming from other countries). Therefore, the interest to strike deals regarding oil & gas trade would narrow to the mentioned countries rather than with the European Markets as a whole.

In 2015, LNG imports made up 31% of all gas imported (mainly from Qatar). This is an advantage, as along with Norway’s, the UK is not totally dependent on EU members’ imports for this commodity. On the other hand, natural gas exports amounted a 75% to Belgium (a union member). All in all, gas prices would only be affected if special gas tariffs were imposed on European gas exports or imports, should the UK leave The Internal Energy Market (IEM). But it is not only about prices, as the UK acts as a regulator between Norway’s production and gas coming into Europe (using their storage facilities to keep or send gas to the continent). Hence, to balance the Gas System in Europe it is vital for the EU to maintain this role of UK storages (in terms of security).

Access to EU storage and the Solidarity Mechanism could also be affected, reducing security of supply and liquidity (though the NBP is now one of the most liquid markets in the EU). However, due to the UK’s excess of storage capacity an interruption seems, for now, unlikely unless great part of supplies is lost.

For power, there are three electricity interconnectors: to France, The Netherlands and Ireland. The UK is also a net importer of electricity (mainly from France and The Netherlands), exporting slightly to Ireland, Northern Ireland and Wales. In Q2 2014 total net imports were around 5 TWh, which accounted for a 6% of total electricity supply.

That is a minor amount compared to their home-produced electricity supply (via Coal, Natural Gas, Thermal Renewables, Nuclear, Wind…).

The IEM involves a few market integration processes such as market coupling, cross-border capacity mechanisms and cross border balancing. Withdrawing from the EU would involve taking charge of the mentioned processes from a domestic scope.

It is also likely that all energy-related infrastructure would increase in cost due to a reduced EU supports.


Amidst renewed calls for a second independence vote after the Brexit referendum results (vote that PM. Theresa May wants to prevent at all costs) the destiny of Scotland is still unclear. Should the Scottish nationalists won a hypothetic second referendum, the consequences would not be small potatoes for the UK energy market. According to data from www.gov.scot , renewable electricity generation in Scotland made up around 26% of total UK renewable generation last year. Hence the UK could not count on that percentage to meet their emissions goals. Also, both Scottish Power and Scottish & Southern Energy companies have headquarters located in Scotland.

The 2015 Oil and Gas Analytical Bulletin by the Scottish Government, it is written that approximately 85% of UK North Sea revenues are estimated to have come from the Scottish portion of the UK Continental Shelf. Also, Scotland is estimated to be the largest producer of hydrocarbons in the EU.

Therefore, The Oil & Gas scenario would dramatically change if this hypothetical political outcome becomes a reality. In addition, Scotland’s First minister Nicola Sturgeon recently said Scotland should be formally consulted, since triggering Article 50 “would deprive Scottish people of right”.

See: Nicole Sturgeon launches plan to stop Theresa May overturning Brexit legal challenge.

The Pound

Beyond hypothetic trade tariffs and rates that could be applied, a direct factor to UK’s imports/exports is its currency, the British Pound (£). Free-falling since the Brexit vote took place, the Pound has experienced an unprecedented depreciation. Although a recent lift from the previous lows in the currency trend could be noticed since the High Court ruled that Article 50 cannot be triggered without the approval of the Parliament, the outlook is still bearish, given the uncertainty surrounding the recent Brexit scenario.

Last week, a notorious hike was experienced in the GBP/USD due to the effect of the US Election, that against all odds got Donald J. Trump to the White House. This translated in a brief but sharp depreciation of the Dollar at the beginning of Wednesday’s session. GBP/USD parity traded high amidst great volatility spikes, then going back to normal levels the days after.

If the Parliament eventually voted on Brexit, chances are we could see a boost in the GBP. Until then, the scenario is volatile. Bank of England keeps pushing inflation towards a 2% target and no interest rate cut is expected on their side for the upcoming months. Mark Carney (BoE Governor) showed positive economic forecasts for 2017 and alleged to control inflation if it surpassed the 2% target. Other GBP big moves will be nurtured by speculation.


While it is certainly true the current outlook for the UK energy market is not precisely rosy, much will be determined by how negotiations develop in the coming months. It remains unknown whether Theresa May will manage to get advantageous bilateral trade agreements with specific countries, or whether the EU will bring it harder to the UK by adding tariffs on trade or other detrimental regulations.

Preserving membership in the IEM would soften the impact, but would as well limit UK’s sought-after political freedom and decision-power. In any case, given the UK’s energy market nature, it wouldn’t certainly be the most affected sector in the case of a hard Brexit (in terms of pricing, trade and supply), or not as much as, for instance, the financial sector.

Javier Palazón Nadal | Energy Procurement Consultant

Spanish Version

“4 formas en que un “Hard Brexit” podría impactar a los mercados energéticos del Reino Unido.”

Desde que Teresa May se convirtió en la nueva Prime Minister británica, ha estado enfocada a ejecutar el Brexit para finales de Marzo 2017. No obstante, el Tribunal Superior (High Court) ha establecido que el Artículo 50 (una cláusula formal de salida de la UE para los países miembros) y su proceso no podrán llevarse a cabo sin la aprobación del Parlamento, lo cual supuso un gran revés para los planes de May y vertió aún más incertidumbre al resultado del proceso. Si esto es un simple retraso hasta la consecución del Brexit o el inicio del revertimiento del proceso, lo veremos a lo largo del mes de Diciembre (a la espera de la apelación de la Corte Suprema).

Por ahora, todo lo que podemos hacer es tratar de recrear un escenario hipotético en el que el Artículo 50 sea finalmente puesto en marcha y ver así, como éste suceso puede afectar a los Mercados Energéticos en el Reino, ya que su sistema energético recibe gran influencia por parte de las políticas europeas.

Regulación Energética

Es cierto que las instituciones en Bruselas tienen poco que decir acerca del precio de las commodities como el crudo, carbón, gas (y derivados) y electricidad. Le pertoca a los mercados internacionales, a la oferta y demanda y otros factores externos determinar los niveles de precio.

Sin embargo, en términos de actividades relacionadas con la energía y la regulación, hay varias variables que podrías, leve o intensamente, ser afectadas por las consecuencias de alcanzar la fase final del Brexit e implementar de manera oficial el Artículo 50.

Es importante recordar que el Gobierno del Reino Unido siempre ha promovido la liberalización y el desarrollo permanente de un mercado energético transfronterizo. La retirada de las instituciones europeas no significa necesariamente una interrupción total de la interconectividad con la Europa continental y cooperación con el Mercado Interno Europeo de Energía en términos comerciales. Todo se reduce a si UK participará o no en la propuesta “Energy Union” o no. Sobre esto, son varios los analistas que defienden que hay países como Noruega (un no-miembro de la UE) que se las arreglan para mantener negocios exitosos con otros Estados miembros de la UE, precisamente con UK donde sus exportaciones se cuentan por 23 billones de dólares el último año (un 22% de sus exportaciones totales). Desde la perspectiva del Reino Unido, se espera mantener unas relaciones comerciales amigables, pero al margen de las instituciones europeas.

También se desconoce si UK permanecerá o no parte del Área Económica Europea. Cuando un país se halla en el AAE, hay un acuerdo para cumplir todas las regulaciones del mercado único, lo cual resulta en un acceso total a ese mercado a cambio. Pasaportes financieros y el libre movimiento de personas dentro de la Unión se incluyen, y por ello las negociaciones podrían complicarse dado el tono acerca del control de fronteras de May. Naciones como Noruega, Suiza e Islandia son parte de dicha Área (así como de la European Free Trade Association).

Esto es importante, ya que las reglas de ayudas comunitarias continuarían aplicándose a la infraestructura energética de UK si finalmente permanece en el Área. Si esas reglas no se implementasen, UK podría ganar en flexibilidad y libertad para gestionar sus fondos a proyectos energéticos (siempre bajo las regulaciones de subvenciones de la World Trade Organization). Los principios del “Third Energy Package” (un paquete legislativo que apunta a libveralizar los mercados de gas y electricidad europeos) continuarían incorporados en la legislación de UK, aunque hay una serie de leyes de la Unión acerca de políticas de competencia y ayudas comunitarias que deberían ser aceptadas antes.

En cuanto a los objetivos de Cambio Climático, no se verían altamente afectados si se llegase a ejecutar el Brexit. Incluso al liberarse de los objetivos europeos, UK seguiría atada  al “Climate Change Act” de 2008,  el cual compromete al Reino a recortar las emisiones de Co2 por un 80% (basándose en sus niveles de emisiones de 1990) para 2050, así como a establecer cada 5 años unos “presupuestos” de emisiones.

A esto habría que añadir a la UNFCC (United Nations Framework Convention on Climate Change) y el último Acuerdo de París (COP21), que entrará formalmente en vigor el próximo mes, siendo legalmente vinculante para los países que lo vincularon.

Después de suprimir el Departamento de Energía y Cambio Climático al llegar al poder, la Sra. May dijo en Septiembre que el Reino Unido ratificaría los Acuerdos de París para final de año y continuaría teniendo un rol importante en el esfuerzo internacional contra el cambio climático. Eso nos lleva a pensar que el Reino Unido seguirá con su compromiso y papel protagonista en los esfuerzos para el cambio climático.

Debe destacarse también que la participación del UK en el “European Trading System” de emisiones no sería posible a no ser que un modelo del estilo EEA + EFTA fuera adoptado. Otros acuerdos deberían llevarse a cabo de ser así. Todo ello podría afectar severamente al funcionamiento del ETS, ya que al perder agentes clave por parte del Reino en éste mercado significaría un duro impacto.

Gas & Electricidad

Como importador neto (debido a un declive en producción endógena y a una mayor demanda), el Reino Unido debe prestar especial atención a la evolución de tratados bilaterales para asegurar las importaciones/exportaciones de commodities de/hacia la Unión. El marco regulatorio de la UE debería ser reemplazado con acuerdos bilaterales previamente negociados en caso de un “Hard Brexit”. Si nos fijamos en el Sistema de Transmisión de arriba, las importaciones de crudo y gas dependen principalmente en conexiones a Noruega (61%), los Países Bajos y Bélgica a través de conductos (al margen de GNL vía cisterna que venga de otros países). Por ende, el interés de conseguir acuerdos en el comercio de crudo y gas se reduciría a los países mencionados más que al conjunto de Mercados Europeos.

En 2015, importaciones de GNL sumaron un 31% de todo el gas importado (principalmente de Qatar). Eso supone una ventaja, ya que junto a las que vienen de Noruega, el Reino Unido no es plenamente dependiente de importaciones vía miembros de la UE para esta commodity. Por otro lado, las exportaciones de gas natural sumaron un 75% a Bélgica. A fin de cuentas, los precios de gas solo se verían afectados si se impusieran una serie de aranceles específicos en las exportaciones e importaciones europeas de gas, si finalmente UK abandona el Mercado Interno Energético. Pero no se trata sólo de precios, ya que el Reino Unido ejerce de regulador entre la producción de Noruega y el gas que entra a Europa (utilizando sus instalaciones de almacenamiento para guardar gas o enviarlo hacia el continente). Por ende, para balancear el Sistema Gasista en Europa es vital para la UE mantener éste rol de almacenamiento británico (por razones de seguridad de suministro).

El Acceso al suministro de la Unión y al Mecanismo de Solidaridad podrían también verse comprometidos, reduciendo la seguridad de suministro y liquidez (aunque el NBP es uno de los mercados más líquidos de Europa). Sin embargo, debido al exceso de capacidad de almacenamiento del que dispone UK una interrupción en el suministro parece, por ahora, muy improbable.

En lo concerniente a la electricidad, hay 3 conectores principales: A Francia, a los Países Bajos y a Irlanda. El Reino Unido es también un importador neto de electricidad (principalmente de Francia y los Países Bajos), exportando en pequeñas cifras a Irlanda, Irlanda del Norte y Gales. En el Q2 de 2014 las importaciones netas totales estuvieron alrededor de los 5 TWh, que equivalen al 6% del suministro eléctrico total.

Es una cantidad menor comparada con la electricidad producida de manera autóctona ( via Carbón, Gas natural, Renovables térmicas, Nuclear, Eólica…).

El Mercado Interno involucra una serie de procesos de integración de los mercados como “market coupling”, “cross-border capacity mechanisms” y “cross border balancing”. Una retirada de la UE supondría para UK tener que encargarse a nivel doméstico de todos los procesos mencionados.

De misma forma, es probable que el coste de toda infraestructura que tenga que ver con energía se viera incrementado debido a la reducción de soporte por parte de la UE.


En un panorama en el que la llama de la independencia de Escocia se aviva con la posibilidad de un segundo referéndum tras los resultados del Brexit (referéndum que Theresa May pretende evitar a toda costa), el destino de Escocia es aún una incógnita. Si los nacionalistas escoceses obtuvieran la victoria en dicho hipotético referéndum, las consecuencias no serían irrelevantes para el mercado energético de UK. Según datos de www.gov.scot , la generación renovable en Escocia sumó un 26% del total del Reino Unido el último año. Por tanto, no podrían contar con dicho porcentaje para alcanzar sus objetivos sobre emisiones. De misma forma, dos importantes compañías del sector (Scottish Power y Scottish & Southern Energy) tienen sus sedes en Escocia.

El informe “Oil & Gas Analytical Bulletin 2015” del Gobierno Escocés, indica que aproximadamente el 85% de ingresos provenientes del Mar del Norte vienen de la porción escocesa de la “Continental Shelf” (distribución de zona marítima para actividades productivas). De misma forma, se estima que Escocia sea el mayor productor de hidrocarburos de la Unión.

Dicho esto, el escenario de crudo y gas cambiaría de forma dramática si éste hipotético escenario político se hiciera realidad. Y por si fuera poco, Nicola Sturgeon (Primera Ministra de Escocia) dijo recientemente que Escocia debería ser también consultada acerca del Artículo 50, ya que “su ejecución despoja al pueblo escocés de derecho”.

Ver: Nicole Sturgeon launches plan to stop Theresa May overturning Brexit legal challenge.

La Libra

Más allá de tarifas e impuestos que pudieran ser aplicados, un factor directo afectando a importaciones/exportaciones del Reino Unido es su divisa, la Libra Esterlina (£). En caída libre desde la votación del Brexit, la Libra ha experimentado una depreciación sin precedentes. Aunque es cierto que se ha podido ver una leve alza desde sus bajos anteriores debido a lo acontecido con la decisión del Tribunal Superior, el contexto es bajista todavía, dada la incertidumbre que rodea al escenario del Brexit en Europa.

La semana pasada, una subida notoria se apreció en la paridad GBP/USD como efecto de las Elecciones de los Estados Unidos, en las que, contra todo pronóstico, Donald Trump obtuvo la victoria. Eso se tradujo en una breve, pero pronunciada depreciación del Dollar al inicio de la sesión del Miércoles. La paridad GBP/USD cotizó al alza surcando mares de alta volatilidad a lo largo de toda la jornada, para regresar después a niveles más normales corrigiendo la especulación fundamental del mercado.

Si el Parlamento tiene voto finalmente en el asunto del Brexit, es probable que podamos ver un impulso en la Libra (como reacción a un posible retraso del Brexit). Hasta entonces, el escenario es volátil. El Banco de Inglaterra continúa presionando la inflación hacia su objetivo del 2% y no se espera bajadas en los tipos de interés de su parte por los siguientes meses. Mark Carney (Gobernador del BoE) anunció previsiones económicas positivas para 2017 y comentó que sería fácil controlar la inflación si llegase a sobrepasar el target del 2%. El resto de movimientos abruptos en la Libra se verán alimentadas por la siempre presente especulación.


Si bien es cierto que la perspectiva actual para el mercado energético británico no es precisamente idónea, falta mucho por determinar y todo dependerá de cómo las negociaciones se desarrollen durante los próximos meses. Queda por ver si Theresa May se las ingeniará para obtener acuerdos bilaterales provechosos con determinados países, o sí por otro lado la Unión Europea se lo pondrá todavía más difícil al país añadiendo aranceles o impuestos especiales al comercio junto con otras regulaciones perjudiciales.

Preservar la membresía en el Internal Energy Market suavizaría el impacto , pero a su vez limitaría la anhelada libertad política y regulatoria por el Reino Unido en la toma individual de decisiones. En cualquier caso, dada la naturaleza del mercado energético británico no se prevee que sea el sector más afectado en caso de un “hard brexit”, o no tanto como por ejemplo el sector financiero.

Javier Palazón Nadal | Energy Procurement Consultant


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