ARAMCO – The awakening of a “sleeping giant”


*Reminder: [French version at the end / Version française vers la fin de la page]

This year crude oil markets are going through a turbulent process. Nobody seems to be willing to reduce their market share, no matter how low prices get nor how many supports are broken in the charts. In addition, a slow-growing and relatively flat global demand (around 96m barrels per day) is being outgrown by an oversupplied market.  For years now there has been an increasing investment in new productive capacity, which meant non-OPEC production has risen between 2-3 mbpd above demand growth. The new fracking techniques carried out in the US resulted in a huge decrease in American oil imports which has come to produce even more than Saudi Arabia by the beginning of 2016. In turn, OPEC surplus capacity rose from 2.6% in 2011 to 6.3% in 2015. Although global economy keeps growing (2.5% GDP), the energy mix is gradually changing and the energy efficiency is growing, meaning less energy is required throughout the value chain. As energy efficiency continues to improve, less will be needed to produce more.


The “Peak Oil theory” from the 90’s has been discredited by several analysts and sector experts, especially right after the “discovery” all over the world of shale oil and gas reserves. Even the former U.S. President Jimmy Carter (1978) said in a TV speech that the world was running out of oil. Years later, global oil output increased by more than 35% and known reserves are way higher than they were back then. What now keeps oil producers awake at night is precisely the possibility of an “Oil Demand Peak”. According to The Telegraph in this article ( , forecasts and research from consulting firm McKinsey point towards a possible peak of 100 million barrels a day around 2030. This is very subjective nevertheless, as many unexpected things can draw a new pattern in the markets from here on out.

After the failed attempt last April 17th (Doha) to reach an agreement in terms of freezing or setting a limit to global oil production (mainly due to a disagreement between Iran, that did not assist, and Saudi Arabia), OPEC and Russia will try again to strike a deal in Algiers soon. Nevertheless, a lot has happened since then, and a success now will not mean as much as it would have meant couple months ago. Oil has rallied since its 30$ low few months ago (now being around the 50$ Brent conversion), and now producers start seeing the silver lining again. Thus, more oil is being pumped since then, ergo the effects of an agreement would be less effective. That being said, many analysts believe major producers are reaching their maximum output levels, so a freeze would not suppose a great sacrifice to them (Iran restored most of the crude output from pre-sanction levels). It is assured though, that Iran will participate in the talks this time, said Iranian Oil Minister Bijan Namdar Zanganeh ( The negative output situations of Nigeria and Venezuela might also be a setback to meet an agreement.

Aramco might be one of the early movers

In this scenario, a behemoth of the oil industry is preparing an unprecedented move. Saudi Aramco (ARAMCO) is preparing a likely IPO by 2017-18. This information was disclosed in January early this year by Deputy Crown Prince Muhammad bin Salman, in an interview with Al Arabiya News Channel.

But how big is Saudi Aramco to begin with? The state-owned enterprise produces more oil than any other company in the world and manages all of the reserves of Saudi Arabia (top 1 crude oil exporter in the world). We are talking about more than 310 billion barrels, as you can see in the chart below. Though pumping oil from the ground and selling it to market is their main activity, they also develop tasks concerning crude oil exploration, refine crude into oil products such as gasoline and chemicals, and acts as an independent petroleum trader buying and selling other companies’ crude.

Several analyses have valued the enterprise between 2 to 3 trillion$ (taking into account its oil reserves of 260 billion barrels at a conservative valuation of 10$/barrel, 10 times those of Exxon Mobil Corp.). This is currently under hot debate, as the estimations are not exactly accurate and there are many defending a lower or higher valuation amount. For instance, Mohamad al-Sabban (an independent oil analyst and former senior adviser to the Saudi oil ministry) gives ARAMCO’s value an estimate of 10 trillion$ dollars.

To make ourselves a clearer idea, it would be interesting to analyze the case of Sadara Chemical Co. complex in the city of Jubail. This petrochemicals project will be fully operative in 2017, and it has been built in partnership with Dow Chemical Co. It is due for an IPO this year, that some say would debut at a value of around 20 billion dollars. We can also take a look at SATORP massive refinery project with TOTAL at Jubail.

Another “precedent” to compare to, is that of one of its domestic downstream facilities, PetroRabigh (refining and petrochemical company). It held an initial public offering of a 25% of its shares in 2008. The complex is co-owned between Saudi Aramco and Sumitomo Chemical Co. (JAP), each holding a 37.5% share. Hence, as it can be seen, Aramco is not new to the business.

The public offering would be compounded of a 5% of the total value, not determined if shares in Aramco and/or some downstream assets. A partial privatization of a 5% of its total value would mean a listing of around 100-150 billion $. This would dwarf all previous massive IPO’s we can remember.

One problem for data accuracy is the lack of transparency, as specific internal economic details of the company are kept secret to investors. Saudi Arabia never published an audit of the actual reserves, nor were any details unveiled about the size of its giant fields. However, there is no wonder Aramco takes the lead among its state-owned peers. With 10.5m barrels per day, it holds over 10% of pumped oil every day, more than double of Rosneft output, its Russian counterpart.

This aggressive, yet conservative (only a 5%), likely privatization brings back some memories from the late 70’s. We are referring to British Prime Minister Margaret Thatcher who in 1979 led the privatization of many Gov-run enterprises. More than 50 companies were sold or privatized – including the dozens from the power and water industries – raising more than £50bn for the Exchequer.

Margaret Thatcher in a visit to Saudi Arabia

Saudi Arabia is not new to privatizations though. Besides the Joint Ventures we have reviewed above, we can go back to several partial sales of Saudi Telecom Company in 2003, the Saudi Arabian Mining Company in 2008 and the recent National Commercial Bank’s privatization through an IPO listed 6 billion dollars in 2014. This last IPO was heavily oversubscribed (around 20 times more the shares offered for sale, worth 80 billion dollars). Such IPO was limited to Saudi citizens, though.

But why precisely now?

But what triggers this reaction on behalf of the Saudi state-owned company? Why now? There are several takes on this.

The first and most obvious now, is the current situation of the crude oil market. As the main exporter of crude oil on the planet, Saudi’s economy relies heavily on their income that stems from the selling of crude and derivatives. In the low-priced current scenario for that commodity, they are seeing their income dramatically reduced- Not only that, but also the national debt of the Kingdom is at record levels at around a 15% deficit over GDP (98 billion dollars’ deficit). This IPO might add some valuable funds to mitigate this.

To this we must add the “Saudi Vision 2030” program of economic reforms they plan to implement in order to untie their economy from their oil production. Cut expenses and look for further investment opportunities are some of the main guidelines to follow. And to attract investors, privatization must take place. The Prince also believes this IPO will be important to make Aramco more efficient and cost effective, as well as to add a better structure, organization, more transparency and a higher degree of competitiveness.

Another reason might be to actually increase their productivity. As some studies we mentioned above, Aramco is certain Demand will slowly decrease as other technologies and energetic alternatives take over. Before the demand is close to being inexistent in the future, they would want to make sure they sell as much oil as possible, now that it does have a monetary value.

Aramco’s listing could be the spearhead to future and further privatizations through the program implementation process. Lead by example, they say.

What remains certain for now, is that this move will not go unnoticed for the crude oil markets, and prices will play an important role here. OPEC’s main producer and influencer will do what it takes to calm the seas before the IPO is launched, and it is likely they will force stability in the markets (to avoid “up & downs” scenarios like the one we just witnessed couple months ago) with all means at their disposal. Or why not, push towards a raise in the prices to increase their value. But at certain levels, since Saudi Arabia might not be interested in a huge rally in oil prices as this would mean a closer approach to the break-even point of production costs of American shale gas and oil operations. In any case, strap yourselves in!

Javier Palazón Nadal | Energy Consultant


ARAMCO – Le “géant endormi” sur le point de se réveiller

C’est un grand plaisir pour Magnus CMD de publier notre premier Post en français. Nous espérons pouvoir partager avec notre audience française une partie de notres publications à partir de maintenant.

Cette année, les marchés pétroliers sont en train de passer à travers d’un procès tumultueux. Personne ne semble prêt à réduire leur part du gâteau, quel que soit le prix du pétrole brut ou ce qu’indiquent les graphiques techniques. En plus, une demande globale avec une lente croissance (environ 96m barils par jour) est en train de se voir dépassé ( si elle ne l’est pas déjà) par un marché sur approvisionné. Depuis plusieurs années, il, y a eu un investissement en hausse en nouvelle capacité productive, ce qu’a signifié une augmentation de la production des pays aliens à l’OPEP d’environ 2-3 millions de barils par jour au-dessus de la demande.

Les nouvelles techniques de “fracking” ou fracturation hydraulique effectués aux Etats-Unis ont donné lieu à une diminution à les importations américaines de pétrole (qui ont arrivé à produire même plus que L’Arabie Saoudite au début du 2016). En contrepartie, l’excèdent de l’OPEP grimpa de 2.6 % en 2011 jusqu’à 6.3% en 2015. Bien que l’économie globale continue à se développer rapidement (2.5 % PIB), le mix énergétique change et l’efficience énergétique augmente, ce que signifie que moindre quantités d’énergie vont être nécessaires pour produire plus.


La théorie du Pic Pétrolier des années 90 a était discrédité par plusieurs analystes et experts du secteur, particulièrement après la “découverte” partout de gaz et pétrole de schiste. Même l’ancien président des Etats-Unis Jimmy Carter (1978) a dit dans un discours en TV que les réserves de pétrole s’étaient en train de s’épuiser. Des années plus tard, la production mondiale de pétrole augmenta plus d’un 35 % et les réserves connues sont bien plus élevées qu’elles ne l’étaient avant. Ce qui maintenant empêche les producteurs de dormir, c’est précisément la possibilité d’un Pic de la Demande.

Selon le journal “The Telegraph” dans cet article (( ), les prévisions de la firme Mckinsey indiquent un possible Pic de la Demande en 2030, soit environ 100 millions de barils par jour. Néanmoins, cela c’est très subjectif, car plusieurs variables inattendues pourraient dessiner une nouvelle disposition du marché mondial .

Après ne pas réussir à parvenir à un accord pour réduire la production et établir une limite à la production mondiale de pétrole dernier Avril 17 à Doha (à cause principalement du désaccord entre l’Iran et l’Arabie Saoudite), l’OPEP et la Russie vont bientôt l’essayer à nouveau à l’Algérie. Par contre, beaucoup de choses se sont produites depuis ce moment, et un accord maintenant ce ne serait pas aussi effectif comme il y a quelques mois. Un rally du prix du pétrole à été notable dés niveaux bas de 30$/baril il y a quelques mois (maintenant autour des 45-50$/barril), et pour l’instant, les producteurs commencent à envisager le côté positif de produire de plus. D’ici q’un accord serait maintenant moins effectif. Cela dit, plusieurs analystes croient que les principaux producteurs vont bientôt atteindre les niveaux maximum de production, alors la congeler ne serait pas un grand sacrifice non plus (l’Iran est déjà aux niveaux de production pre-sanction). Il faut aussi dire que la présence de l’Iran dans les conversations des accords d’Algérie est  assuré, selon le Ministre iranien du Pétrole Bijan Namdar Zanganeh ( Les situations de production négative au Niger et à Venezuela pourraient aussi devenir un contretemps pour parvenir à un accord en commun.

Aramco pourrait être une des précurseurs

Dans ce scénario, un colosse de l’industrie du pétrole est en train de préparer une action sans précédent. Saudi Aramco (ARAMCO) est en train de former une probable OPI qui pourrait se donner en 2017-18. Cette info à été révélé en janvier par le Prince Muhammad bin Salman, dans un entretien avec Al Arabiya News Channel.

Mais quelle est réellement l’importance de Saudi Aramco? L’entreprise publique produit plus de pétrole qu’aucune autre entreprise dans la planète et gère toutes les réserves de l’Arabie Saoudite (la première exportateur au monde). Nous sommes en train de parler de plus de 310 billions de barils, comme vous pouvez voir dans la graphique en bas. Même si extraire du pétrole et le vendre aux marchés est leur principale activité, ils s’occupent aussi de l’exploration, raffiner le pétrole brut pour créer des produits comme la gazoline ou des chimiques, et ils agissent aussi comme un trader de pétrole indépendant en achetant et vendant le pétrole d’autres entreprises.

Plusieurs analyses donnent une valeur de 2 et 3 trillions dollars à l’entreprise Saoudite (tenant en compte leur réserves de 260 billions de barils à une valeur conservative de 10$/baril). Actuellement sous débat, ces estimations ne sont pas vraiment précises et plusieurs agents donnent de valeurs inférieures ou supérieures. Comme c’est le cas de Mohamad al-Sabban (un analyste indépendant de pétrole, ancien conseiller du Ministère du Pétrole saoudit) qui donnent ARAMCO une valeur prochaine aux 10 trillions dollars.

Pour obtenir une idée plus claire, ça serait intéressant d’y analyser le cas de Sadara Chemical Co. à Jubail. Ce projet de pétrochimie sera pleinement operational en 2017, construit comme une joint-venture avec la puissante Dow Chemical Co. Elle sera partie d’une OPI cette année avec une valeur initiale de 20 billions dollars. Nous pouvons aussi regarder à l’exemple de SATORP, une raffinerie massive avec TOTAL à Jubail. Un autre précèdent à comparer, ça serait-ce des installations d’aval PetroRabigh (une compagnie de raffiné et petrochimie). Ils ont tenu une OPI du 25 % de ses actions en 2008. Du complexe sont co-propietaires Saudi Aramco et Sumitomo Chemical Co. (JAP), chacun avec un 37,5% des actions. Pourtant, c’est simple voir comme Aramco elle ne serait pas nouvelle à ce genre d’enteprise.

La OPI d’Aramco serait composée d’un 5% des actions à environ 100-150 billions $ de valeur. Cette OPI diminuerait substantiellement la magnitude des antérieures OPI au marché dont nous pouvons nous en rappeler.

Un problème pour la précision des données, c’est le manque de transparence, car les détailles économiques spécifiques internes sont des secrets bien gardés. L’Arabie Saoudite n’as jamais révélé les niveaux de ses réserves actuelles, non plus des détailles sure la mesure de leurs gisements pétroliers. Néanmoins, il y a aucun doute qu’Aramco est la première des entreprises de pétrole publique. Avec 10,5 millions de barrils/jour ils obtiennent un 10% du pétrole extrait chaque journée, plus du double de la production chez Rosneft, son homologue russe.

Cette agressive, mais à l’heure conservative (juste un 5 %), et probable privatisation nous fais nous en rappeler des années 70. Se référant à la Première Ministre Margaret Thatcher qui en 1979 avait conduit la privatisation de plusieurs entreprises publiques. Plus de 50 entreprises ont été vendues ou privatisées – incluant des dizaines des industries de l’électricité et de l’eau. – recueillant des fonds de plus de 50 billions dollars pour le ministère de Finances.

Margaret Thatcher à une visiste a l’Arabie Saoudite

L’Arabie Saoudite n’est pas nouvelle au monde des privatisations. Au-delà des Joint-venturesmentionnes avant, il faut revoir la vente partielle de Saudi Telecom Company en 2003, la Saudi Arabian Mining Company en 2008 et la récente privatisation du National Commercial Bank à travers d’une OPI en valeur de 6 billions dollars en 2014. Cette dernière OPI a été limitée aux citoyens saoudites.

Pourquoi maintenant ?

Mais qu’est-ce qui provoque cette réaction de part de l’entreprise publique en question ? Pourquoi en ce moment-là ? On trouve plusieurs manières d’aborder ce thème. La première et plus évidente, c’est le cadre actuel des marchés du pétrole. Étant le principal exportateur de pétrole brut en la planète, l’économie de L’Arabie Saoudite dépende énormément du revenu qui dérive de la vente de cette commodity. En comparaison avec le marché, il y a plusieurs mois, nous trouvons un prix du pétrole de tendance baissière, avec des hausses sporadiques. En conséquence, leurs revenus diminuent.

En plus, la dette nationale du Royaume est en niveaux record à environ 15 % sur le PIB (98 billions de dollars). Cette OPI pourrait ajouter des fonds additionnels pour la modérer. Il faudrait aussi en parler sur le programme de reformes économiques “Saudi Vision 2030” qu’ils veulent mettre en œuvre pour délier leur économie de la production de pétrole. Réduire les dépenses et chercher des opportunités d’inversion serait le plan à suivre. Et pour capter des investisseurs, la privatisation doit exister. Le Prince croit aussi que cette OPI sera importante pour faire d’Aramco une entreprise plus efficiente et effective, ainsi que pour ajouter de la transparence, une meilleure structure et un degré plus élevé de compétitivité.

Une autre raison que l’on peut trouver, c’est pour augmenter la productivité. Comme plusieurs analystes l’ont confirmé, Aramco est sure que la demande va lentement se ralentir au fur et à mesure que d’autres technologies et énergies alternatives vont prendre le relais. Avant que la demande n’arrive à être inexistante à long terme, ils veulent bien s’assurer de vendre la plus grande quantité de pétrole brut possible. Le listing d’Aramco en bourse pourrait bien devenir le fer de lance à futures privatisations. Prêcher par l’exemple.
Ce qui est sure pour l’instant, c’est que ce genre d’opération ne sera pas inaperçu aux marchés du pétrole mondiaux, et les prix joueront un rôle signifiant ici. Le principal producteur et “influencer (en anglais)” de l’OPEP fera le nécessaire pour calmer la mer avant l’OPI démarre, et il est probable qu’ils essayeront de stabiliser le marché pétrolier (pour éviter des hauts et bas dans les prix semblants à ce que nous avons témoigné récemment) avec tous les moyens à sa disposition. Ou pourquoi pas, provoquer un rally sur les prix pour augmenter leur valeur.

En tout cas, ça serait un rally contrôlé, car l’Arabie Saoudite n’est pas intéressée en augmenter d’une façon exagérée les prix du pétrole, puisque cela signifierai une réduction pour les coûts d’extraction du shale gas & oil américain.

 Javier Palazón Nadal | Energy Consultant


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