A tricky Question – Is the COAL ENDED? (EN/PT)

In 2006, Al Gore’s documentary entitled “An Inconvenient Truth” shocked the World with a catastrophic scenario that we would be facing if drastic measures wouldn’t be taken. Expressions like global warming, climate change, sustainable growth, air pollution, green energy, etc. gained momentum and energy, environmental and economy policy roadmaps were developed and implemented to avoid that scenario. However, coal demand kept rising until 2014. According to the recent BP Statistical Review of World Energy 2016, published on 20th June (latest version), coal consumption fell about 1.8% in 2015, corresponding to an amount of 71 Mtoe, a drop never registered in 50 years of BP’s statistics.

Illustration 1 – World coal consumption until 2015. Source: BP Statistical Review of World Energy 2016 – Magnus CMD

Of course coal had, in its long history, some setbacks normally following recession years like the Asian financial crisis in 1997 and the global financial crisis in 2008, but for 2015 (click here to see all the coal trades in 2015), the global economy actually grew 3% and yet coal prices were far from healthy. So what happened to cause this historical drop?

Coal Trade around the world – BP

Giant China Slowing Down

Global extraction of all primary coal kinds passed from 3 Gigatonnes (Gt) in 1972 to 4 Gt in 1983. After the beginning of the new millennium, the growth rate was around 1 Gt per 3 years as consequence of the production intensification in China. Production increased at a rate of 176.8% against the 78.4% of the rest of the world.

In 2015, the Republic of China consumed half of all the coal extracted that year, from which, only 7% were imported and the remain was domestic. As expected, the slow signals received in 2014 for a slowing down Chinese economy resulted in a fall of 1.5% in coal consumption, i.e. from the 1920 Mtoe consumed by China in 2015, 291 Mtoe were imported, majorly from Australia.

Illustration 2 – China coal imports 2000-2015. Source: UN Comrade Database – Carbon Brief

U.S.A. Energy Shift

The success of U.S. shale gas and the struggle against climate change were the main tools for the change that we are witnessing in Uncle Sam’s national energy mix. The biggest victim of this change is coal that have been losing margin year on year, registering a fall of 13% from 2014 to 2015.

However, coal is still the first source of energy in the U.S. contributing with more than 30% of the national energy mix, followed (closely) by Natural gas and with nuclear standing at a solid third position. In spite of huge efforts and investments done in the past years, renewables contribute with less the 10% of the energy mix.

Another concern regarding the future of U.S. coal is exports. With the rapid energy technology shift in 2010, major American producers turned their efforts to outside the boarders, increasing their exports from 87 Mtoe to 131 Mtoe in just two years. Nonetheless, the slowdown of the global economy, especially in China, along with the low carbon goals established in EU has been affecting global coal exports and US was not immune to that. In fact, the decline of domestic consumption and the reduction of coal exports by 44% from the 131 Mtoe from 2012 to 2015, made America’s biggest coal miner, Peabody Energy, to file for bankruptcy in April this year, following eight more similar companies that did the same in the previous year.

Illustration 4 – US Coal Exports 2000-2015. Source: UN Comtrade Database – Carbon Brief

Asia As The Main Target!

The COP 21 held last year in Paris marked a blurred future for coal sector, were 200 countries agreed to take strict measures and goals to fight global warming. Being the biggest energy source of air pollution, this raw material is being ruled out from all developed countries. In the other hand, developing countries seem to be serving as a buffer to prevent a steeper fall in coal market.

Even with the current slowdown of China, all the Asian emerging economies (China included) intend to increase their coal output capacity and consumption until 2030. At the 22nd Coaltrans Meeting, the coal sector got optimistic as the long-term projected coal capacity additions in India, China and Southeast Nations demonstrated great forecasts of growth. According to the data showed in May at this Meeting, held in Bali, more than 530 GW will be installed in those nations between 2016 and 2025.

Is important to mention that from this 530 GW new capacity, 345 is allocated to China, so this number can be shorter than expected.

Illustration 5 – ASEAN coal capacity addition by 2025. Source 22nd Coaltrans Meeting


Europe: Coal vs Nuclear

The 2020 goals defined by all European union members and reinforced with the recent Paris COP21, result in more bad news for coal industry. According to the most recent Polices Scenarios, coal demand will drop by 65% by 2040, which represents more than 300 Mtoe, being replaced mainly by renewables and some natural gas in the energy mix.

However, it is possible to verify different approaches to reach the EU targets chose by some members.

Taking UK for example, The Report “KEEPING THE LIGHTS ON: Security of supply after coal” developed by Bright Blue, presents a study where different scenarios are defined to accomplish a total phase out of coal by 2025. If accomplished, UK, the first to use coal do produce electricity, will be the first country in the world to keep energy security without using it.

Germany, on the other hand, instead of a phase out of coal, intends to shut down all the nuclear power plants by 2022, something they planned to do since the episode of Fukushima back in 2011. In spite of the environmental goals defined where Germany has to reduce its greenhouse gas emissions by 80 to 95% of 1990 levels by 2050, in 2015 coal contributed for 44% of the energy mix, where 11% of that mix was from other fossil fuels (oil and natural gas). According to the Energy Road-map for 2050, renewable energy is expected to grow between 40 to 45% until 2025 and more than 80% by 2050 (compared with current levels). If the German priority is to eradicate nuclear power, is expected that until 2025, coal will contribute with more than 40% of the energy mix making the environmental targets much more difficult impossible to be achieved.


Be Aware With India

India is in position of dethroning China as the world’s biggest coal importer as the demand for energy, around the country, increases exponentially. However, Indian Energy Minister, Piyush Goyal affirmed in April, that India wants to stop importing coal by finding new reserves and by increasing the power capacity through coal. Since China’s current strategy already affects its top exports that are also the major sources of India’s imports, a scenario where China and India reduce largely their levels of imports, Australia, Indonesia and South Africa could face a complicated situation.

IEA latest reports show that, in 2012, 72% of total electricity consumption in the country comes from coal-fired plants which mean a consumption of 360 Mtoe. The same entity claims that installed capacity will double by 2040, which is not good news for the environment since India already has 11 of the 20 most pollutant cities in the world. Nevertheless, the Climate Program defined really strict and specific rules for the coal sector in terms of technology and emissions control.

Illustration 6 – Indian Energy Mix evolution until 2040. Source: IEA – Energy and Air Pollution

Besides all the development expected in Asia for the next years, India is already the third largest emitter of GHE gases so if measures are not taken and supervision doesn’t take place, the COP21 efforts made by 200 nations can be insufficient to prevent reaching the 2.0 Celsius degree of global temperature.

Coal, the most abundant energy source in the globe but also the most pollutant seems to have a future, it may be less bright than before, but its end is far away. This commodity still will be a major participant in the energy mix and in the industrial sector, so the biggest question will be how effective and efficient will be the new coal technologies and how strict will be policies defined for this commodity to prevent the increase of GHE and air pollution.

Author: Jorge Sousa Seabra | Energy Procurement Consultant


Em 2006, o documentário de Al Gore intitulado de “Uma verdade Inconveniente” chocou o Mundo ao apresentar um futuro catastrófico caso não fossem tomadas medidas drásticas. Expressões como aquecimento global, alterações climáticas, desenvolvimento sustentável, poluição, energia verde, etc. ganharam momentum e planos de políticas a nível energético, ambiental e económico foram desenvolvidos e implementados a fim de evitar esse cenário. Contudo, o consumo de carvão continuou aumentando até 2014. Segundo o último relatório da BP, BP Statistical Review of World Energy 2016, publicado a 20 de Junho (versão final), o consumo de carvão caiu 1.8% em 2015, o que corresponde a uma diminuição de 91 Megatoneladas equivalentes de petróleo, Mteo, uma descida nunca registada em 50 anos de dados da BP.


Obviamente que o carvão já sofreu, na sua longa história, alguns contratempos normalmente após anos de recessão como no caso da crise financeira asiática em 1997 e a crise financeira mundial em 2008, mas 2015(carregue aqui para ver todas as transações de carvão efetuadas em 2015), foi marcado por um crescimento económico de 3% e ainda assim, os preços estiveram longe do esperado. Assim sendo, o que é que se passou para causar esta queda história?



A extração mundial de todos os tipos de carvão passou de 3 Gigatoneladas (GT) em 1972 para 4 GT em 1983. Com o inicio do novo milénio, a taxa de crescimento passou a ser de 1 Gt por cada 3 anos como consequência da intensificação de produção por parte da China. A taxa de crescimento de produção chinesa era de 176.8% comparado com os 78.4% do resto do mundo.

Em 2015, a República da China consumiu metade te todo o carvão extraído nesse ano, do qual, apenas 7% foi importado. Como esperado, os sinais negativos recebidos de 2014 de uma possível desaceleração por parte da economia chinesa resultou numa queda de 1.5% no consumo de carvão, i.e., China baixou a sua produção de 1950 Mteo em 2014 para 1920 Mteo, dos quais, somente 291 Mteo foram importados, proveniente na sua grande maioria da Austrália.


Ilustração 2 – Evolução de importações da China até 2015. Fonte: UN Comrade Database – Carbon Brief


O sucesso do gás de xisto e a luta contra as alterações climáticas foram os mecanismos mais importantes para a mudança que se assiste no mix energético no país do Uncle Sam. A maior vítima desta mudança é o carvão que tem vindo a perder peso ano após ano, registando uma descida de 13% de 2014 para 2015 relativamente à sua participação como fonte de energia.

Ilustração 3 – Consumo de carvão nos E.U.A. até 2015. Fonte: BP Statistical Review of World Energy 2016 – Magnus CMD

No entanto, o carvão continua a ser a primeira fonte energética dos Estados Unidos contribuindo com mais de 30% no mix energético nacional, seguido por Gás Natural e pela energia nuclear que se posiciona num sólido terceiro lugar. Apesar dos imensos esforços efetuados nos últimos anos, as renováveis contribuem com menos de 10%.

Outra preocupação sobre o futuro do carvão americano são as exportações. Com rápida integração do gás natural presenciada em 2010, a maioria dos produtores americanos focaram-se menos no mercado interno e passaram a focar-se mais nas exportações, alteração que permitiu um crescimento de 87 Mteo para 131 Mteo em apenas dois anos. No entanto, a desaceleração da economia global, especialmente da Chinesa, aliada ás políticas de descarbonização estabelecidas na União Europeia têm afetado as exportações de carvão a nível mundial e os E.U. não ficaram imunes a este constrangimento. De facto, a diminuição do consumo doméstico e a redução do saldo de exportações entre 2012 e 2015 levaram a que a EmpresaPeabody Energy, o maior grupo mineiro Americano, apresenta-se em bancarrota em Abril deste ano, seguindo oito outras companhias que já o tinham feito no ano de 2015.


Ilustração 4 – Exportações de carvão americano até 2015. Fonte: UN Comrade Database – Carbon Brief


A COP21, que teve lugar em Paris no ano passado, marcou um futuro incerto para o setor do carvão, onde 200 países concordaram e acordaram em adotar medidas restritas e objetivos definidos para fazer frente o aquecimento global. Sendo a maior fonte de poluição ambiental, esta matéria prima tem sido erradicada de todos os países desenvolvidos. Por outro lado, os países em desenvolvimento parecem estar a servir de buffer para prevenir uma queda mais abrupta do mercado de carvão.

Mesmo com a atual desaceleração da China, todas as economias emergentes Asiáticas (China incluída) têm intenções de aumentar os seus consumos de carvão bem como aumentar as suas capacidades instaladas de produzir eletricidade mediante a queima de carvão até 2030. Na 22ª Reunião Coaltrans, o setor do carvão ficou otimista com as projeções a longo-prazo de novas instalações térmicas na India, China e outros países do Sudeste Asiático. De acordo com os dados divulgados em Maio nessa Reunião, que teve lugar em Bali, mais de 530 GW serão instalados nesses países entre 2016 e 2025.

É importante mencionar que, dos 530 GW, 345 estão alocados à China, o que quer dizer que o número final poderá ser diferente do originalmente esperado.


Ilustração 5 – Aumento da capacidade instalada na ASEAN até 2025. Fonte: 22ª Reunião Coaltrans


Os objetivos de 2020 definidos por todos os estados membros da União Europeia e reforçados pela COP21, resultaram em mais más notícias para a indústria do carvão. Segundo a maioria das recentes Politicas definidas, o carvão irá diminuir em 65% até 2040, o que representa em mais de 300 Mteo, que será substituída maioritariamente por energias renováveis e um pouco de gás natural.

No entanto, é possível verificar diferentes estratégias adotadas por diferentes países para alcançar os objetivos definidos.

Tomando como exemplo o Reino Unido, o Relatório “KEEPING THE LIGHTS ON: Security of supply after coal“ desenvolvido pela Bright Blue apresenta um estudo onde diferentes cenários são estudados para atingir a extinção do uso de carvão até 2025. Se tal for alcançado, o Reino Unido, o primeiro país com uma central a carvão, será também a primeira nação a manter as luzes acesas sem recorrer ao carvão.

A Alemanha, por outro lado, em vez de um plano para extinguir o carvão, prefere optar por excluir o uso de energia nuclear até 2022, algo que está planeado desde o episódio de Fukushima de 2011. Apesar dos objetivos a nível ambiental definidos, onde a Alemanha terá que reduzir os gases de efeito de estufa (GEE) entre 80% a 95% (níveis de 1990) até 2050, 2015 foi marcado com a participação de carvão em 44% do mix energético nacional, onde outros 11% foram suprimidos por combustíveis de origem fóssil (fuel e gás natural). OEnergy Road-map para 2050 define que se espera que as energias renováveis cresçam entre 40 a 45% até 2025 e mais 80% até 2050 (comparando com os níveis atuais). Se a prioridade alemã é erradicar a energia nuclear, espera-se que o carvão continue a contribuir em mais de 40% do mix energético nacional até 2025, o que tornará complicada, a missão de alcançar os objetivos ambientais definidos.



A India está em posição de destronar a China como o maior importador de carvão à medida que, a necessidade energética cresce exponencialmente. No entanto, o Ministro da Energia, Piyush Goyal afirmou em Abril que a India tem intenções de para com as importações desta commodity. Em vez disso, irão optar por procurar novas reservas de carvão nacional e aumentar as sua capacidade instalada de geradores a carvão. Uma vez que a atual estratégia chinesa já afeta grandemente os maiores exportadores de carvão do mundo, que são, respetivamente as maiores fontes de importação da India, um cenário onde a China e a India reduzem as suas dependências externas por esta commodity, a situação da Austrália, Indonésia e Africa do Sul complica-se bastante.

O último relatório da AIE mostra que, em 20212, 72% de toda a eletricidade consumida na India foi gerada através da queima de carvão, que se traduz num consumo de 360 Mteo. A mesma entidade afirma ainda que a capacidade instalada de geradores a carvão duplicará até 2040, notícia alarmante a nível ambiental, uma vez que, as 11 das 20 cidades mais poluídas do mundo estão neste país. Além disso, O Programa Climático definido apresenta medidas bastantes restritivas e exigentes para o setor do carvão em termos de tecnologias de controlo de emissões.


Ilustração 6 – Evolução do mix energético até 2040. Fonte: IEA – Energy and Air Pollution

Apesar de todo o desenvolvimento esperado no continente Asiático par aos próximos anos, India já é o terceiro país com maior taxa de emissão de GEE, portanto, se medidas não forem tomadas e supervisionadas, os esforços feitos pelas 200 nações que assinaram o acordo que resultou da COP21 poderá ser insuficiente para prevenir que a temperatura global atinga os 2.0º C.

O carvão, a fonte de energia mais abundante do planeta, mas também a mais poluidora, parece ter futuro, poderá ser menos positivo que antes, mas o seu fim está longe de chegar. Esta commodity seguirá a ser um dos maiores participantes no mix energético mundial bem como no setor industrial. Assim sendo, a grande questão será a quão eficaz e eficiente serão as novas tecnologias implementadas e o quão restritas e completas serão as politicas definidas para prevenir o aumento de GEE.

Author: Jorge Sousa Seabra | Energy Procurement Consultant.


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