COP 21 Summit, winds of change in Paris? (EN/ES)

Climate change is one of the main challenges for societies worldwide. The efforts and agreements reached in the various negotiations for the fight against the reduction of greenhouse emissions from 1992 at the Summit in Rio de Janeiro have been characterized as little ambitious. The United Nations Framework Convention on Climate Change (UNFCCC) has failed to reach an agreement that can effectively meet the goal of limiting temperature increase to 2°C.

Current context: Economic Recovery vs. Emissions

We are in the process of emerging from the financial crisis, which began in 2008. The global recovery could lead to an increase in industrial activity, and thus a significant increase in emissions. Given this fact, the big challenge is to disconnect worldwide economic development of increased emissions. This requires developing, alongside technological knowledge, improving energy efficiency and social awareness, a strong political agreement among countries on environmental policy. In this regard, we note that, despite the unsuccessful negotiations between countries about climate change, according to the 2105 BP Statistical Review from a couple of years ago we can see a clear decoupling between global GDP growth (+3% in 2014) and the increase in energy consumption (+0.9% in 2014). This can lead in the near future to achieve growth rates with lower energy consumption.

In this context it will take place the twenty-first meeting of the member countries of the Framework on Climate Change of the United Nations. The event will be held from November 30 to December 11 in Paris. The main objective is to achieve a more ambitious global agreement to combat climate change than those achieved to date. To this end, the participating countries have sent their proposals (some more ambitious than others) to reduce the climate change. Plans that would take effect from 2020.

Reasons to consider a Global Agreement

Few Climate Summits have aroused so much expectation. Although there are significant differences in the level of ambition of countries proposals, there are also factors that have made us optimistic to reach an agreement leading to reduce emissions and thus, fulfill the main goal of the Summit: keep the temperature increase below 2° C.

Comparing Countries’ Emissions Targets

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Source: Bloomberg

 Domestic policies carried out by key players in the forthcoming Paris, such as the US, China or the European Union, are intended to mitigate CO2 emissions. Recently, at a meeting between the leaders of China and the United States (“US China Joint Announcement on Climate Change”), they announced some commitments towards combating climate change. The United States has declared its intention to reduce their emissions by 26-28 percent (compared to 2005) by 2025. Meanwhile, China has said that by 2030 they will increase the participation of non-fossil fuel consumption on primary energy by 20%. Also, if we look at the intensity of emissions per unit of GDP, China has one of the most ambitious plans globally: reduce them by 54 percent. On the other hand, the European Union has strengthened its commitment to decarbonisation, agreeing to reduce their emissions by 32 percent (compared to 2010) by 2030.

As mentioned above, this means that the countries responsible for 50 percent of global emissions are prepared to reach agreement in Paris.

Furthermore, we are in an era of fossil fuel prices at historically low levels. Regarding production, this situation will create disincentives for investment in these technologies. When oil prices are in a downward trend for many investors is best to leave their resources in the ground (the short-run marginal cost of production is higher than the marginal income). In general, a sustained period of low prices over time (as it is expected to happen in the coming years) will discourage investment, which could lead to the decision not to develop such an expensive resource. Oil prices are at very low levels. The causes of the crash experienced since June 2014 are mainly due to the oversupply in the market. It is expected that the excess production does not diminish in the coming years; the OPEC member countries will not reduce their production and there are data that show how US stockpiles are increasing every month. Meanwhile, coal prices have also sunk, the drop in China’s imports (the largest consumer of coal in the world) was the main bearish factor. The struggle against the country emissions and fostering of renewable technologies has made its demand falls by 31% so far this year. This trend towards more respectable environmental policies can be extrapolated to other industrial countries.

Oil Price ($/bbl)

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Source: Bloomberg

Coal Price ($/tn)

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Magnus M.Tech

 With respect to consumption, low prices obviously create incentives to demand products from polluting fuels. However, and looking ahead to the struggle against emissions, low oil prices may provide an opportunity for governments to eliminate or reduce the subsidies of oil. This has been conducted in many countries, including China, which has increased taxes on oil consumption three times in recent months.

In addition, the drop in oil prices may also facilitate the controversial environmental taxation. In fact, many of the countries invited to the Paris Summit on Climate targets are introducing environmental taxes in their proposals. While it is not expected to reach a global environmental taxation, US plans to implement an environmental taxation before the end of the year. This could act as a trigger for other countries.

Thus, there are scenarios and willingness from the main industrial countries to mitigate climate change. More rigorous standards, through environmental taxes and investment in more efficient technologies will impact negatively on the demand for fossil fuels. In addition, the recently released annual report of the prospective global energy International Energy Agency, World Energy Outlook, predicts that renewables will dominate, overtaking coal as a primary resource in the early 2030s.

 In a nutshell, while it is true that today there are still differences in the environmental policies of the countries, there are factors that lead us to think that an agreement to reduce CO2 emissions is possible as well. At the Paris Summit we will see if this can be achieved in order to clear the way towards a more sustainable economy.

Author: Enrique Battistini | Energy Procurement Consultant.

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[Versión Español]

El cambio climático es uno de los principales retos para las sociedades a nivel mundial. Los esfuerzos y acuerdos alcanzados en las diferentes negociaciones en la lucha contra la reducción de emisiones de gases de efecto invernadero (GEI) desde 1992, en la Cumbre de la Tierra en Río de Janeiro, no han sido suficientes y se han caracterizado por ser poco ambiciosos. Así, la Convención Marco de Naciones Unidas sobre el Cambio Climático (CMNUCC) no ha conseguido consensuar un acuerdo que permita cumplir con el objetivo de limitar el incremento de la temperatura en 2ºC.

Contexto actual: Recuperación Económica vs. Emisiones

Nos encontramos en una época de comienzos de salida de la crisis económica, iniciada en 2008. Dicha recuperación a nivel mundial podría suponer un aumento en la actividad industrial, y con ello un incremento notable de emisiones. Ante este hecho, el gran reto a nivel internacional es desacoplar el desarrollo económico del incremento de las emisiones contaminantes. Para ello se debe desarrollar, junto al conocimiento tecnológico, mejora de la eficiencia energética y conciencia social, un sólido acuerdo entre los países en materia de política medioambiental. A este respecto, cabe señalar que, a pesar de los aparentes poco exitosas negociaciones sobre el clima, según datos del BP Statistical Review de 2015, desde hace un par de años se está viendo un claro desacople entre el crecimiento del PIB mundial (3,3% en 2014) y el aumento del consumo de energía (+0,9% en 2014). Esto puede llevar a que en un futuro próximo logremos asegurar un crecimiento con tasas de consumo energéticos menores.

En este contexto tendrá lugar el vigesimoprimer encuentro de los países miembros del Marco por el Cambio Climático de la Naciones Unidas: La Cumbre de París (COP21). Dicho evento, se celebrará del 30 de noviembre al 11 de diciembre de 2015, en la ciudad de París. El principal objetivo es alcanzar un acuerdo global más ambicioso en la lucha contra el cambio climático que los alcanzados hasta la fecha. Para ello, los países asistentes han enviado sus propuestas a modo de contribuciones nacionales  (unas más ambiciosas que otras) para mitigar el cambio climático. Planes que tendrían efecto a partir de 2020.

Razones para pensar en un acuerdo global

Pocas Cumbres del Clima han despertado tantas expectativas. A pesar de que existen diferencias importantes en el grado de ambición de los planes de los diferentes países participantes, también encontramos factores que invitan al optimismo de poder llegar a un acuerdo que lleve a reducir las emisiones y poder así cumplir con el objetivo principal de la Cumbre: mantener el incremento de las temperaturas por debajo de los 2ºC.

Comparativa de los Objetivos de Emisiones establecidos por los Distintos países

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Source: Bloomberg

 Las políticas domésticas por parte de los protagonistas claves de la próxima Cumbre de París, como son Estados Unidos, China o la Unión Europea, van encaminadas a mitigar las emisiones de CO2. Recientemente, en una reunión entre los líderes de Estados Unidos y China (“US China Joint Announcement on Climate Change”), dichos países anunciaron algunos compromisos de cara a la lucha contra el cambio climático. Estados Unidos ha declarado tener la intención de reducir sus emisiones entre un 26-28 por ciento (respecto a 2005) para 2025. Por su parte, el país asiático ha afirmado que, para 2030 incrementará la participación de combustibles no fósiles en su consumo de energía primaria en un 20 por ciento. Además, si miramos la intensidad de emisiones por unidad de PIB, China posee uno de los planes más ambiciosos a nivel mundial: reducirlas en un 54 por ciento. Por su parte, la Unión Europea ha reforzado su compromiso de descarbonización, acordando reducir sus emisiones en un 32 por ciento (respecto a 2010) para el año 2030.

Lo mencionado anteriormente significa que, los países responsables del 50 por ciento de las emisiones globales están preparados para alcanzar un acuerdo en París, o al menos tienen la voluntad de cumplir con los objetivos marcados.

Por otro lado, nos encontramos en una época de precios de combustibles fósiles en niveles históricamente bajos. Respecto a la producción y de cara al futuro, esta situación generará desincentivos a la inversión en este tipo de tecnologías. Y es que cuando los precios del petróleo disminuyen para muchos inversores es mejor dejar el combustible en la tierra que explotarlo (el coste marginal a corto plazo de producir es mayor al ingreso marginal). En general, unos precios bajos sostenidos en el tiempo (como se espera que suceda en los próximos años) desincentivará la inversión y llevaría a decidir no desarrollar un recurso tan costoso. Los precios del petróleo se encuentran en mínimos históricos. Las causas del desplome experimentado desde junio de 2014 se deben principalmente a la sobreoferta existente en el mercado. Se espera que dicho exceso de producción no disminuya en los próximos años; los países miembros de la OPEP no reducirán su producción y existen datos que muestran como las reservas en EE.UU aumentan cada mes. Por su parte, los precios del carbón también se han hundido, la caída en las importaciones del combustible más contaminante por parte de China (el mayor consumidor de carbón del mundo y responsable de aproximadamente el 50 por ciento de la demanda mundial) ha sido el principal factor bajista. La batalla que libra el país asiático contra las emisiones y el fomento a tecnologías renovables ha hecho que su demanda caiga un 31% en lo que llevamos de año. Esta tendencia hacia políticas más respetables con el medio ambiente se puede extrapolar a otros países industriales, con lo que se esperan mayores caídas en la demanda del carbón.

Evolución del precio del petróleo Brent ($/bbl)

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Source: Bloomberg

Coal Price ($/tn)

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Magnus M.Tech

Con respecto al consumo, evidentemente con precios bajos existe incentivo a consumir productos provenientes de combustibles contaminantes. No obstante y de cara a la lucha contra las emisiones, los bajos niveles de precios del petróleo pueden representar una oportunidad para que los gobiernos eliminen o reduzcan los subsidios (o incrementes impuestos) de los productos derivados de este combustible. Esto ya lo están llevando a cabo muchos países, entre ellos China, que ha incrementado los impuestos en el consumo de petróleo en tres ocasiones en los últimos meses.

Además, la caída de los precios del petróleo también podrá facilitar la siempre controvertida fiscalidad ambiental. De hecho, muchos de los países invitados a la Cumbre de París introducen objetivos de impuestos ambientales en sus propuestas. Si bien es cierto que no se espera llegar a un acuerdo de fiscalidad ambiental global, Estados Unidos tiene pensado implementar, antes de finalizar el año, impuestos ambientales. De llevarse a cabo, este hecho podría actuar como desencadenante para otros países.

Existen, por tanto, escenarios y voluntad por parte de los principales países industriales para mitigar el cambio climático. Unos estándares más estrictos de las economías, a través de impuestos ambientales e inversión en tecnologías más eficientes, impactará de forma negativa en la demanda de combustibles fósiles. Además, el recientemente publicado informe anual de prospectiva energética global de la Agencia Internacional de la Energía, el World Energy Outlook, prevé que las fuentes renovables predominarán, superando al carbón como principal recurso a inicios de la década de 2030.

 En resumidas cuentas, si bien es cierto que en la actualidad todavía existen divergencias en las políticas ambientales de los países, existen factores que nos llevan a pensar que un acuerdo para la reducción de emisiones de CO2 es posible. En la Cumbre de París veremos si esto se puede lograr para así poder despejar el camino hacia una economía más sostenible.

Author: Enrique Battistini | Energy Procurement Consultants.

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