New Age of Commodities after China? (EN/ES)

It is well known that China has had a great influence on global economy last decade, as one of the main emerging countries, leading industrial growth while the world succumbed into 2008 crisis. The impact of a sharp slowdown in Asian Giant all over the world is well understood since its GDP represents 16% of global wealth. The Chinese Central Bank has tried to stop this scenario, encouraging investment in the country, cutting interest rates but also trying to curb speculative bubble created by 90 million small investors who got leveraged in a continuous uptrend market.

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Chinese GDP evolution (Source: World Bank)

Since early this year, expectations of increased growth, fuelled by the highly interventionist Chinese government, reached values beyond what was justified by economy fundamentals. Finally, bubble burst last July, when the first news of a sharper than expected economic slowdown were published. New reports from National Bureau of Statistics of China (NBS) showed GDP growth in the range of 7%. Doubts about the continuity of Central Bank support to investments increased among the highly leveraged investors.

The Chinese stock market breakdown in July shook global markets, jeopardising the ability of Chinese economy to resume its growth of previous years. The government undertook several initiatives in order to halt the economy fall, including successive devaluations of its currency, the yuan.

The slowdown in Chinese economy is leading to a drop in demand expectations of main commodities. China is the main buyer of raw materials, especially metals, but also cereals and fossil fuels such as oil and coal.

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Standard & Poor’s Goldman Sachs Commodities Index, which measures changes in agricultural products, metals and energy prices that are traded on US futures, has suffered its biggest drop in the last 5 years, as you can see in the following chart:

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Source: Bloomberg Business Markets

The combination of a global surplus in raw materials production and the expectations of a slowdown in Chinese demand is weakening prices, dragging them to their lows of last 6 years. In addition, the devaluation of yuan has also dealt a serious blow to imports of main raw materials, since most are valued in dollars, so a weaker yuan will increase the cost of imports for buyers in China.

Regarding the energy sector impact:

  • Oil: The slowdown in Chinese economy has been one of the trigger factors of drop in oil prices since July, as China remains the world’s second largest crude consumer after the United States. Although the country has increased its refining capacity in recent years and demand forecasts published by IEA (International Energy Agency) predict an increase of 4.1% for 2016, expectations of a contraction in the economy have encouraged further fall in prices.

In Magnus we have followed how continuous news about Chinese demand have raised volatility in the market, causing daily movements of ± 5% to 10%, beyond what was required by market drivers.

Recently we read news that China would create its own oil derivative contracts, with the aim that yuan will become the main trade pattern in global commodities markets. If so, it could represent the third global benchmark in oil prices after Brent and WTI.

  • Coal: Coal demand in China in 2014 fell by 2.3%, while consumption continued to represent 31.3% of global total. Coal prices, which are in their lows of the last 12 years, are not encouraging consumption because China is changing its environmental policy and its production model, from industrial to service sector.

China launched in November 2014 a plan to combat pollution, with a main measure of reducing coal-fired plants share in its energy mix (now it represents 70%) in support of other technologies such as natural gas, nuclear, wind, solar and hydro power. Coal production fell 2.6% in August from the same month last year, after the government ordered the closure of several plants to reduce pollution as part of World War II end commemorative events.

The slowdown of Chinese economy does nothing but increase the gap between global supply and demand. This situation especially worsens main exporters focused on Asian market, such as Australia, whose mining companies are suffering to keep going.

  • Gas: Exporting countries that currently supply natural gas to the country will suffer the greatest impact ofdemand drop. These include Turkmenistan, Qatar and Australia. Some OPEC members (Iran and Kuwait) have begun to apply discounts on gas supplies next year to ensure Asian market share.

Compared with other commodities, China represents only 5.4% of world consumption of natural gas, so its impact is relatively minor. On the other hand, the decrease in coal consumption towards natural gas is keeping input levels.

China growth expectations will drive the evolution of many commodities, leading to new levels of market equilibrium prices. The impact on coal and oil, and indirectly on gas and electricity market, will be smaller in comparison.

In Europe, as net importers of raw materials, this scenario is beneficial to us. Regarding to energy, Europe will suffer the greatest impact by the influence in oil prices. While we depend on long-term contracts indexed to oil with producer countries (in Spain it represents approximately 50% of gas consumed), it will directly affect gas prices and, indirectly, electricity ones.

However, the slowdown of Chinese economy may end up dragging a recession of global growth at a time when much of the developed countries are trying to get out of its crisis. China must re-gain investors trust with a more balanced and robust growth. Henceforth we need to be aware of new Chinese government actions, but also to other policies such as the delayed possible US interest rates hike, whose consequences could pose an even greater challenge.

Author: Susana Gomez | Energy Procurement Consultant.

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[Versión Español]

De todos es conocido que China ha ejercido una gran influencia en el comportamiento de la economía mundial en la última década, al ser uno de los principales países emergentes, líder en crecimiento industrial mientras el resto del mundo sucumbía a la crisis de 2008. El impacto que una brusca desaceleración del gigante asiático tendría sobre el resto del mundo se entiende bien al recordar que su PIB representa el 16% de la riqueza mundial. El Banco Central Chino ha intentado frenar este escenario, a base de fomentar las inversiones en el país, recortando los tipos de interés pero también intentando frenar la burbuja especulativa creada por 90 millones de pequeños inversores que sólo hacían que apalancarse en un mercado continuamente al alza.

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Chinese GDP evolution (Source: World Bank)

Desde inicios de este año, las expectativas de crecimiento aumentaban, alimentadas por el Gobierno chino altamente intervencionista, llegando a valores por encima de los que justificaban los fundamentales de la economía. Finalmente, la burbuja estalló este pasado mes de Julio, al publicarse las primeras noticias sobre una desaceleración económica más acusada de lo esperado. Las nuevas publicaciones de la Oficina Nacional de Estadística de China (NBS) sobre el PIB hablaban de un crecimiento en la franja del 7%. Todo ello, incrementó las dudas entre los inversores, altamente apalancados, sobre la continuidad del apoyo por parte del Banco Central a las inversiones realizadas en el país.

El colapso de la bolsa china en Julio sacudió los mercados de valores de todo el mundo, poniendo en jaque la capacidad de la economía china para poder retomar su crecimiento de años anteriores. El Gobierno llevó a cabo varias iniciativas con el objetivo de frenar la caída de la economía, entre ellas sucesivas devaluaciones de su moneda, el yuan.

La situación de desaceleración de la economía china está dando lugar a una caída de las expectativas de demanda de las principales commodities. China es el primer demandante de materias primas, especialmente metales, pero también cereales y combustibles fósiles, como el petróleo y el carbón.

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El Índice de Commodities de Standard & Poor’s Goldman Sachs, que mide los cambios de precios de los productos agrícolas, metales y de energía que se negocian en mercados de futuros estadounidenses, ha sufrido su mayor caída de los últimos 5 años, tal y como se puede ver en el siguiente gráfico:

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Source: Bloomberg Business Markets

La combinación de un superávit mundial en la producción de materias primas y las expectativas de una desaceleración de la demanda china está debilitando los precios, arrastrándolos a sus mínimos históricos de los últimos 6 años. Adicionalmente, la devaluación del yuan ha supuesto también un duro golpe para las importaciones de las principales materias primas, pues en su mayoría se valoran en dólares, por lo que un yuan más débil aumentará el coste de las importaciones para los compradores en China.

En lo que respecta al sector energético, el impacto está siendo el siguiente:

  • Petróleo: La desaceleración de la economía china ha sido uno de los factores detonantes de la caída del precio del petróleo experimentada desde Julio, pues China sigue siendo el segundo mayor consumidor de crudo mundial, tras Estados Unidos. Aunque el país ha incrementado su capacidad de refino en estos últimos años y las previsiones de demanda publicadas por la IEA (Agencia Internacional de Energía) pronostican un aumento del 4,1% para 2016, las expectativas de una contracción en la economía han incentivado la nueva caída de los precios.

Desde Magnus hemos seguido como las sucesivas noticias sobre la demanda china han despertado la volatilidad en el mercado, provocando movimientos diarios de ±5% y hasta 10%, que van más allá de lo justificable por los drivers del mercado.

Recientemente trascendió la noticia de que China estaría creando su propio contrato de derivados de crudo, con el objetivo de que el yuan se convierta en el patrón principal de intercambio dentro del mercado mundial de materias primas. De ser así, podría representar la tercera referencia mundial en el precio del petróleo después del Brent y el WTI.

  • Carbón: La demanda de carbón en China durante 2014 descendió ya un 2,3%, aunque su consumo siguió representando la elevada cifra del 31,3% del total mundial. Los precios del carbón, que viven sus mínimos históricos de los últimos 12 años, no están alentando el consumo pues China está cambiando su política medioambiental y su modelo productivo, del industrial al sector servicios.

China puso en marcha en noviembre de 2014 un plan para combatir la polución, tomando como principal medida la reducción de la participación de las plantas de quema de carbón en su mix energético (actualmente suponen un 70% del mix) en pro de otras tecnologías como el gas natural, nuclear, eólica, solar e hidráulica. La producción de carbón cayó en Agosto un 2,6% respecto al mismo mes del año pasado, después que el Gobierno ordenara el cierre de varias plantas para reducir la polución, como parte de los eventos para conmemorar el final de la Segunda Guerra Mundial.

La desaceleración de la economía china no hace más que incrementar el desfase mundial entre oferta y demanda. Esta situación agrava especialmente a los principales exportadores enfocados al mercado asiático, como es el caso de Australia, cuyas empresas mineras están sufriendo por poder mantenerse en pie.

  • Gas: Quien sufrirá el mayor impacto en la reducción de la demanda de gas en China serán los países exportadores de gas natural que suministran actualmente al país. Entre ellos destacan Turkmenistan, Qatar y Australia. Algunos miembros de la OPEP (Kuwait e Iran) para asegurarse la cuota de mercado asiática han empezado a aplicar descuentos en los suministro de gas del próximo año.

En comparación con otras commodities, China representa únicamente el 5,4% del consumo mundial de gas natural, por lo que su impacto es menor relativamente. Por otro lado, la disminución del consumo de carbón a favor del gas natural está manteniendo los niveles de entrada.

Las expectativas de crecimiento de China marcarán en adelante la evolución de gran parte de las commodities, derivando en nuevos niveles de precios de equilibrio de mercado. El impacto sobre el carbón y el petróleo, e indirectamente sobre el mercado gasista y de electricidad, será menor en comparación.

En Europa, como importadores netos de materias primas, este escenario nos es beneficioso. A nivel energético, el mayor impacto lo sufriremos por la influencia en el precio del crudo. Mientras dependamos en gran proporción de contratos a largo plazo indexados al petróleo con los países productores (en España representa aproximadamente el 50% del gas consumido), la influencia será directa en el precio del gas e, indirectamente, en electricidad.

No obstante, la desaceleración de la economía china puede acabar arrastrando a una situación de recesión del crecimiento global, en un momento en el que gran parte de los países desarrollados están intentando salir de sus crisis. China debe volver a ganarse la confianza de los inversores y para ello debe contar con un crecimiento más equilibrado y robusto. En adelante deberemos estar atentos a las nuevas acciones en este sentido por parte del Gobierno chino, pero también a políticas como la retrasada posible subida de intereses en Estados Unidos, cuyas consecuencias podrían suponer un desafío aún mayor.

Author: Susana Gomez | Energy Procurement Consultant.

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